Conoce todo sobre la rara e increíble Rata topo

En este artículo hablaremos de la rata topo, conocida también como rata topo desnuda, hablaremos de sus características, de su hábitat, de sus alimentación, de su reproducción  y muchas cosas más sobre roedor tan particular.

rata topo

La rata topo

La rata topo, también rata como topo desnuda o rata topo lampiña (nombre científico Heterocephalus glaber), también tienen muchos otros nombres: farumfer, heterocéfalo, esta es una especie de roedor histricomorfo que forma parte de la familia Bathyergidae. Esta es la única especie en su género. Fue descubierto en el año 1842 en la parte occidental del mundo. Este es un roedor bastante pequeño, que mide pocos centímetros, que no tiene pelaje.

Las ratas topo son roedores de pequeño tamaño, de costumbres subterráneas que habitan primordialmente en Etiopía, Kenia y Somalia y que la característica más visible es la ausencia de pelaje que le da un aspecto algo extraño. En gran cantidad de sitios este particular roedor está considerado como una plaga por sus hábitos de alimentación, porque consume raíces y tubérculos, que pueden dañar los sembradíos de algunos vegetales.

Este peculiar roedor tiene una vida promedio de unos 25 años, y su organismo no desarrolla cáncer. A parte de todo esto casi no tiene sensibilidad, es decir que no siente dolor. Otro dato es el hecho de que tiene la capacidad de poder vivir hasta una media hora en ambientes que no tienen oxígeno.

Características

La rata topo puede medir entre 8 y 10 cm de longitud y pueden pesar entre 30 y 35 g. Las Reinas son de un tamaño mayor y pueden pesar unos 50 gramos, se han presentado casos de ejemplares que llegaron a pesar hasta 80 g. La rata topo se encuentra muy bien adaptada a su vida subterránea.

Los ojos de la rata topo son bastante diminutos, y su capacidad visual es muy escasa. Sus patas son cortas y delgadas, pero son adictos a movilizarse bajo la tierra y se pueden mover con facilidad en ambos sentidos.

La rata topo tiene unos dientes grandes y pronunciados que usa para cavar, y sus labios se encuentran sellados justamente por detrás de los dientes para prevenir que la tierra le entre a la boca cuando realiza sus excavaciones. Tiene ausencia de pelo (es de ahí que proviene su nombre común) y su piel arrugada de un tono rosado o amarillo.

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La rata topo tiene una larga vida, en comparación con otros de su género, pues puede llegar a unos 26 años. Pero esta no es la característica biológica que más la destaca; este el único mamífero conocido con una organización eusocial, esto significa, que tiene una raza que está especializada solamente para la reproducción, y el restante de la población es estéril, como pasa con ciertos insectos (como las hormigas y las abejas).

Estas poblaciones tienen un ejemplar hembra llamada Reina que es la que pare a las crías, mientras que los demás ejemplares miembros de la población, indistintamente sean machos o hembras, son los que trabajan, cavando túneles y consiguiendo el alimento.

Dentro de sus túneles subterráneos, que son elaborados por los miembros trabajadores, utilizando primordialmente sus enormes incisivos, hay unas zonas que son comunes donde realizan sus excreciones y donde se arrastran para conservar el olor, que es común de la colonia. (ver artículo mustela)

Es en ese contacto con la orina excretada por la reina, que se piensa que ésta contiene feromonas especiales, que todavía no se ha podido detectar, esta mantiene al restante de las hembras y a la gran mayoría de los machos de la población estériles, hasta que la Reina muere y, en consecuencia, es sustituida cuando el olor de su orina ya no tiene  efecto.

Esto conlleva a una lucha a muerte por parte de las hembras entre sí para poder escoger a la sucesora. Otra de sus características más destacadas es que no tienen la capacidad de controlar la temperatura de sus cuerpo, por la ausencia de pelo y pigmentación de la piel. La rata topo tiene bigotes y un pelaje sensorial tanto en la cara como en la cola, lo cual le sirve de apoyo cuando se desplaza a través de los túneles.

También posee pelo en los dedos de los pies, que utiliza como una escoba, para poder barrer la arena que hay en la madriguera hacia afuera.

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Resistencia al dolor

La rata topo es el único que presenta en su piel y fibras C cutáneas una falta de el neuropéptido que se conoce como sustancia P, provocando que estos roedores sean insensibles a algunas clases de dolor.

El mecanismo que causa la ausencia de dolor en estos roedores todavía no está muy claro. En experimentos que fueron realizados en la Universidad de Illinois proponen que estos roedores tienen una percepción del dolor por medio del nervio trigémino, que ha sido alterado de forma genética.

Son prácticamente ciegas

Cómo viven dentro de una oscuridad casi total la mayor parte del tiempo, estos roedores son prácticamente ciegos.

Pero cuando transitan por los túneles de sus madrigueras, lo hacen con los ojos cerrados. Viven la mayor parte de el tiempo en tinieblas, por lo que el sentido de la vista no es muy importante. Una madriguera típica consta de 4 km de longitud, por donde las ratas topos se mueven con una asombrosa agilidad. A parte tienen la capacidad de correr con la misma velocidad hacia atrás, cosa que es bastante extraña.

Pueden vivir sin oxígeno

La rata topo puede vivir sin consumir oxígeno, en tiempos determinados, sin esto afecte su cerebro. Esto todavía está siendo investigado por los científicos. Algunos investigadores que trabajan en las universidades de Illinois y de Texas aseguran que el secreto de esta capacidad radica en cómo las células del cerebro da la rata topo pueden controlar el consumo de calcio.

Ante la falta de oxígeno, las células del cerebro bloquean los canales por los que penetra el calcio en ellas, previniendo una especie de sobredosis de calcio. Este mecanismo también lo tienen los humanos cuando son bebés, pero lo pierden cuando crecen.

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No desarrolla cáncer

La rata topo no puede tener cáncer, ni aunque sea forzada ni de manera natural. Existen algunas teorías, en el año 2012 se hizo la publicación de su genoma completo y al parecer es bastante diferente al de los otros roedores.

Otra teoría señala que la acumulación en exceso del ácido hialurónico (sustancia viscosa), podría ser la causa de la resistencia que tiene este roedor de presentar tumores, aún no se conoce el mecanismo de acción (al parecer se encuentra relacionado con el gen p16). Esta es una sustancia que se utiliza en los seres humanos, en tratamientos cosméticos antiarrugas y para las terapias de alivio del dolor que provoca la artritis en las articulaciones.

Extremadamente longevas

Como mencionamos anteriormente la rata topo es el roedor más longevo, llegando a vivir hasta 25 años, comparada con los otros roedores de tamaño similar que no logran vivir más de ocho (8) años.

Esta característica ha sido motivo de estudios sobre su biología celular, se conoce que su cuerpo, inclusive cuando se encuentra cercano los 30 años no presenta señales de envejecimiento. Todavía se desconoce una explicación científica a esto, se cree que tiene que ver con una alta eficiencia en relación a la elaboración de las proteínas, esto debido a que poseen un RNA particular.

Alimentación de la rata topo

La rata topo consume una dieta a base de raíces y de tubérculos, por lo que es la causante de los destrozos a los cultivos. En ciertas ocasiones tienen que viajar a lugares distantes para lograr encontrar los alimentos de su preferencia, usualmente no tocan ciertas partes de la planta para que éstas estén en capacidad de seguir creciendo y puedan volver a servir de alimento en futuras oportunidades. Después de que recolectan el alimento regresan a la madriguera, en donde los almacenan.

Hábitat

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La rata topo habita básicamente en el continente Africano, en la región de Kenia, de Etiopía y de Somalia. Habitan en los túneles subterráneos que elaboran a manera de madriguera en las sabanas ubicadas al Este del continente Africano, estos sistemas de túneles pueden llegar a alcanzar hasta unos dos (2) m de profundidad y más de 4 km de largo, estos se pueden encontrar en las áreas que están situadas a una altura de entre 1100-3000 m.

Reproducción

Como comentamos anteriormente la rata topo tiene una reina, ésta posee vértebras especializadas que la hacen ser un poco más grande en comparación el resto de las hembras de la población. La parte trasera de la espina dorsal crece a lo largo después de los dos (2) primeros embarazos, llegando a tener un tercio más de largo que cualquier hembra.

Únicamente ella es la que puede procrear dentro de esta especie, y lo hace solamente con los machos que habitan en su colonia. La reina se dedica a orinar dentro de algunas cámaras de la madriguera, lugar donde los demás miembros de la colonia se revuelven. La orina de la reina tiene una feromona especial que provoca la esterilidad del resto de las hembras; cuando la reina muere se pierde este efecto inhibidor y es reemplazada por otra hembra.

La reina puede parir entre 3 y 12 crías por camada, aunque puede llegar a tener hasta 27 crías. En una colonia usualmente, un promedio de tres (3) machos copulan con la reina y el resto de los miembros (que son entre 20 y 300, independientemente del sexo) toman la función de obreros que se encargan de cavar los túneles y de buscar la comida para todos los elementos de la colonia. (ver el artículo: rata de alcantarilla)

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Comportamiento

La rata topo es una de las dos (2) especies de mamíferos que ejercen la eusocialidad. Esta clase de organización es la más compleja en comparación de las otras que existe dentro de el reino animal, esta presenta una reina, los soldados y los obreros. Por lo general, las hormigas y las abejas se organizan de esa manera.

Los soldados son los encargados de defender a los miembros de la colonia de los depredadores naturales como las serpientes y otras ratas topo ajenas a la colonia, los trabajadores son los encargados de cavar y de conseguir el alimento para todos. La reina no nace con ese estatus, sino que tuvo que pelear para poder conseguirlo.

Esto significa que solamente existe una reina reproductora y el resto de los miembros de la colonia son célibes, exceptuando dos o tres machos que son necesarios para que copulen con la reina. Una vez que la reina muere, las demás hembras pelearan entre ellas para llegar a ser la reina, también para ser fértil.

Uso de la rata topo en la medicina

Según los científicos alemanes y americanos que han realizado estudios, demuestran que los receptores de dolor en la rata topo no tienen respuesta al ácido, esto hace de la rata topo un animal único dentro de los vertebrados.

Con el uso de la capsaicina (sustancia irritante para los mamíferos) es un poco diferente; los receptores del dolor dan una respuesta normal porque activan una zona distinta del cerebro de la rata topo, diferente a la reacción usual que provoca en los demás mamíferos que resultan ser sensibles a la capsaicina.

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Los científicos creen que las condiciones de los túneles estrechos que conforman las madrigueras en las que viven las ratas topo, podrían haber provocado la insensibilidad que presentan frente a estas sustancias nocivas. El dióxido de carbono que hay en las madrigueras presenta niveles exageradamente altos.

Usualmente, los elevados niveles de dióxido de carbono (CO2) se transforma en ácido, que cuando entra en contacto con la piel, provoca una sensación de ardor doloroso. Los investigadores piensan que, cuando se vuelven insensibles a dicho ácido, las ratas topo adquieren la capacidad de afrontar de mejor manera las difíciles condiciones que le presenta su entorno.

Este descubrimiento podría encauzar el desarrollo de tratamientos nuevos para aliviar el dolor en los seres humanos, sabiendo cuales son las fibras nerviosas importantes para cada clase de dolor, de manera que se puedan desarrollar nuevas estrategias de tratamiento y de objetivos.

Otro de los campos dentro de la medicina, en el que la rata topo está aportando una contribución realmente importante es en la evolución del envejecimiento.

Es sabido que los roedores, parecidos a las ratas topo en cuanto al tamaño, presentan un promedio de vida de tres (3) años, y las ratas topo pueden vivir casi hasta los treinta (30) años. Los estudio comparativos entre estas especies, plantean la idea de que el estrés oxidativo por sí mismo es el único responsable del proceso de envejecimiento.

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El estrés oxidativo se presenta cuando las moléculas de oxígeno (O2) se separan, formando átomos de oxígeno únicos conocidos como radicales libres. Éstos se mezclan con otros átomos y otras moléculas para concebir oxígeno reactivo (ROS), que deterioran el ADN, los lípidos y las proteínas, dañando de esta manera la función normal de las células.

Realizando comparaciones entre ratas topo y ratones similares, las ratas topo han experimentado más altos niveles de daños oxidativos en las células de sus tejidos que sus parientes, que tienen una vida más corta. Los científicos actualmente están tratando de averiguar cómo las ratas topo pueden vivir con el deterioro provocado por el estrés oxidativo. Una teoría defiende la idea de que las ratas topo tienen la capacidad de defenderse de los ataques agudos del estrés oxidativo, que es causado por hechos inusuales.

La rata topo, que tiene una vida extraordinariamente larga y cuyo proceso de envejecimiento se encuentra notablemente retrasado, parece ser el modelo apropiado para poder responder a las preguntas sobre cómo envejecemos y de cómo realentizar dicho proceso. La rata topo puede que en un futuro no muy lejano, nos dé la respuestas de cómo prolongar la vida de una manera considerable.

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