Puerco espín: Información, cuidados, hábitat y mucho más

El término puerco espín agrupa a varias especies de dos familias de mamíferos roedores, que a pesar de su nombre no están relacionados con el cerdo y que tienen como distinción principal una piel recubierta de púas. Conoce mucho más de esta interesante especie leyendo este artículo.

puerco espín

¿Qué es un puerco espín?

El puerco espín conocido también como cerdo con púas, es un roedor de gran tamaño que se extiende por diversas zonas del planeta, existiendo aproximadamente unas veinticinco especies. Este mamífero posee costumbres nocturnas y no tiene buena tolerancia al frío, es principalmente herbívoro sin embargo puede consumir algunos insectos y carroña dependiendo de la especie. Es muy conocido por sus púas, sin embargo posee otras características particulares que lo definen.

Nombre científico

Esta especie se clasifica en dos grupos según su ubicación en el planeta, como se explica posteriormente. Por lo tanto cada grupo recibe un nombre:

Hystricidae (Puerco espín del Viejo Mundo): otorgado en 1817 por Johann Gotthelf Fischer von Waldheim alemán nacido en 1771. Especializado en anatomía, entomología y paleontología.

Erethizontidae (Puerco espín del Nuevo Mundo): asignado por Charles Lucien Jules Laurent Bonaparte en 1845. Nacido en París en 1803, se especializó y desempeñó como naturalista y ornitólogo, además de incursiones en la política.

Taxonomía

Estas especies de puercoespines se clasifican en los siguientes grupos de seres vivos:

Puercoespines del Viejo Mundo

Reino: Animalia (animal)

Filo: Chordata

Clase: Mammalia (mamíferos)

Orden: Rodentia (roedores)

Familia: Hystricidae

Géneros: Atherurus, Hystrix, Trichys

Puercoespines del Nuevo Mundo

Reino: Animalia (animal)

Filo: Chordata

Clase: Mammalia (mamíferos)

Orden: Rodentia (roedores)

Suborden: Hystricomorpha

Infraorden: Hystricognathi

Familia: Erethizontidae

Subfamilia y géneros:

-Subfamilia: Chaetomyinae. Género: Chaetomys

-Subfamilia: Erethizondinae. Género: Coendou, Echinoprocta, Erethizon, Sphiggurus

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Características del puerco espín

El puerco espín tiene como característica común su piel cubierta de púas, sin embargo esto no es lo único que describe a esta interesante especie:

  • Es un mamífero roedor de cuerpo robusto y cabeza con una forma ligeramente redonda.
  • Tiene cuatro patas cortas y los pies con cinco dedos culminados en fuertes garras, apropiadas para los lugares donde vive.
  • El hocico es fuerte y puede producir daños, las orejas y ojos son bastante chicos, teniendo los sentidos del oído y la vista poco desarrollados. El olfato es bastante sensible.
  • La cola varía de tamaño según la especie, siendo cortas, largas y algunas son prensiles, es decir que pueden sujetar o agarrar.
  • Las púas que generalmente son una de sus características más reconocidas, tienen tamaños muy variados que oscilan entre tres y treinta centímetros. Representan un sistema de defensa en caso de peligro, levantándolas y exhibiéndolas, en caso contrario permanecen plegadas al cuerpo. La familia Hystricidae presenta púas insertadas en grupos, en cambio la Erethizontidae están mezcladas con cerdas y pelo.

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  • Cada punta de las púas tiene una forma que al entrar en la piel se enganchan como un anzuelo, siendo muy difícil retirarlas. Cuando el puerco espín pierde púas, estas vuelven a crecer.
  • Su color varía entre marrón grisáceo, marrón oscuro o negro. Las espinas presentan franjas o bandas blancas, amarillas, naranjas o negras.
  • Son de hábitos nocturnos.
  • Es un mamífero bastante rápido, puede recorrer varios kilómetros durante una noche, además tiene excelentes habilidades para escalar y nadar.
  • El puerco espín duerme durante la época de invierno, manteniéndose protegido de las bajas temperaturas en sus madrigueras que generalmente acondicionan para estar cómodos. Sin embargo el periodo de hibernación no es continuo.

Alimentación

Este roedor consume mayormente algunas raíces, tubérculos, frutas y cortezas de plantas. Entre sus favoritos están la yuca, la papa, la zanahorias, entre otros. En algunos puercos espines se da el consumo de carroña. En las estaciones de primavera y verano su dieta consta además de ramas y tallos tiernos, brotes, raíces, hojas, semillas, frutas y bayas.

Los puercoespines también tienen predilección por masticar y roer gran variedad de árboles, como el abeto, el pino, la haya, el abedul, el cerezo, el roble, el olmo, el sauce; además consumen algunos arbustos arbolados. Estos recursos constituyen su alimento predilecto y de primera elección en la épocas de invierno. (Ver articulo: Coipo)

Modo de vida

Suelen vivir en familias, reunidos en las madrigueras y en torno a esta gira buena parte de sus vidas. Las hembras suelen dar a luz en ellas, y las crías permanecen durante semanas para ser amamantadas durante unas ocho semanas.

Sus hábitos suelen ser nocturnos y terrestres, sin embargo algunas especies se alimentan trepando árboles y arbustos. Durante el día generalmente duermen en sus madrigueras, entre los árboles huecos o permaneciendo en cuclillas colocando la cabeza entre las patas, en lugares oscuros.

Reproducción

Describir el proceso de apareamiento es esta especie ha resultado un poco difícil, ya que son de hábitos nocturnos, existiendo pocas imágenes del mismo. El ciclo menstrual es de treinta a treinta y cinco días, pasando luego a la etapa en la que la hembra está dispuesta para la actividad sexual.

Para el proceso de apareamiento, la hembra se aproxima al macho con la cola y la parte trasera elevada, además de las púas apartadas a ambos lados, para que éste logre acercarse y montarla. Su apareamiento y reproducción generalmente ocurre una vez al año.

Sus nidos o madrigueras los hacen en los árboles, las rocas, cuevas, huecos y hasta en las partes inferiores de casa y graneros, buscando lugares que ofrezcan protección y calor

La gestación de los puerco espines oscila entre cien y doscientos días dependiendo de la especie y generalmente nacen no más de cuatro crías, sin embargo lo habitual es entre una o dos, bien formadas y desarrolladas, con sus ojos abiertos, pesando casi cuatrocientos gramos y de púas muy suaves.

Generalmente al pasar las primeras dos semanas, sus púas comienzan a endurecer y pueden salir de la madriguera para correr y jugar. Son amamantados por la madre durante unas diez semanas y luego pueden consumir alimentos vegetales. El puerco espín adquiere el tamaño adulto al cabo de un año o antes, y la madurez sexual después de un año y medio, para machos y hembras.

Hábitat

Los puercoespines generalmente habitan en madrigueras abandonadas por otras especies, espacios que acondicionan entre las raíces y rocas, huecos cavados por ellos mismos, etc. Esta especie se adapta a muchas zonas, sin embargo evitan los bosques con demasiada humedad y la aridez de los desiertos. Es común encontrarlos en zonas montañosas.

El puerco espín es una especie que vive solo o en familias no muy grandes, que hacen vida en lugares secos y con maleza, en las faldas de las montañas, en árboles y en algunos casos en las proximidades de los poblados. Se refugian en grietas de las zonas rocosas, en madrigueras que elabora excavando o en huecos abandonados.

Pueden recorrer largas distancias en busca de alimentos preferiblemente vegetales verdes, raíces, tubérculos, plantas agrícolas y si es necesario, insectos y algún producto cárnico

Clases de puercoespines

Esta especie de mamífero roedor se divide en dos familias que están relacionados directamente con el espacio geográfico, es decir aquellos nativos Europa, Asia, África y las islas circundantes o viejo mundo y los originarios de América y Oceanía o nuevo mundo. A continuación los mencionamos con detalle:

Puercoespines del Viejo Mundo o familia Hystricidae

Son especies nativas del sur de Europa, África, India y el Archipiélago Malayo. Estos roedores están cubiertos de espinas y son de gran tamaño. Su vida transcurre en la tierra, aunque algunos pueden trepar árboles en busca de alimentos.

Las especies del Viejo Mundo suelen ser muy variadas, teniendo miembros muy pequeños que pesan por debajo de los cuatro kilogramos, con un aspecto parecido a las ratas, mide aproximadamente unos cincuenta centímetros de largo más la medida de la cola, que suele ser la mitad del cuerpo.

Regularmente se mueven con rapidez en la tierra y tienen excelentes habilidades para nadar y saltar. Se reúnen en unos pocos de esta especia para descansar y alimentarse.

Gran parte de estas especies habitan en matorrales, en las raíces de los árboles, los troncos huecos, las grietas de las zonas rocosas, los montículos de termitas, cuevas y madrigueras dejadas en el abandono y algunas cavidades productos de la erosión en las orillas de los ríos.

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Algunos de estos puercoespines suelen mantenerse en sus refugios y guaridas durante las lluvias, tormentas y las estaciones frías, pero no hibernan. Normalmente tienen camadas de hasta cuatro crías, y la gestación dura aproximadamente unos cien días.

De los roedores del Viejo Mundo el espécimen más conocido es el  Hystrix cristata, este mide sesenta centímetros de largo aproximadamente y veinticinco centímetros de altura, con un peso que supera los diez kilos.

Sin embargo este no es el único espécimen, se reconocen en este grupo cuatro géneros que lo integran:

Atherurus

Este roedor histricomorfo es conocido comúnmente como puercoespín de cola grande, tiene un cuerpo largo muy similar al de una rata y es omnívoro, es decir se alimenta de vegetales, insectos y carroña.

Son animales sociables que viven en pequeños grupos de hasta ocho especies. Se calcula que pueden vivir más de veinte años.

Las especies que agrupa son:

  • Atherurus africanus, nativo del África.
  • Atherurus macrourus  originario de Asia.

Hystrix

Repartidos por el Viejo Mundo, este género de roedores histricomorfos agrupa las siguientes especies: Hystrix africaeaustralis, Hystrix cristata, Hystrix indica, Hystrix brachyura, Hystrix javanica, Hystrix crassispinus, Hystrix pumila, Hystrix sumatrae.

Estos puercoespines poseen una cola corta, cuerpos grandes y pesados de más de treinta kilogramos. Pueden medir hasta cien centímetros, teniendo una cola entre ocho y veinte centímetros de largo. La especie es bastante lenta, pero en caso de peligro puede trotar o galopar.

Su dieta incluye plantas, frutas, cultivos de algunas raíces, cortezas y huesos que suelen roer. Habitan en huecos, grietas y espacios entre las rocas, madrigueras abandonadas o hechas por ellos mismos excavando. (Ver articulo: La ardilla)

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  • Hystrix brachyura

Conocido como el puerco espín malayo, el Hystrix brachyura es un roedor histricomorfo perteneciente al grupo Hystricidae, nativo principalmente del continente asiático, lugares como Camboya, India, Indonesia, Laos, Malasia, Birmania, Nepal, Singapur,Tailandia, Vietnam y China.

Hace vida en el suelo, generalmente en zonas boscosas, alimentándose de raíces, frutos, cortezas, insectos y otros pequeños animales.

Es muy tranquilo y usualmente solitario, pero se defiende de sus enemigos haciendo uso de sus púas puntiagudas y huecas. Cuando se siente acosado y asustado advierte a su atacante golpeando el suelo con las patas, y haciendo resonar sus púas. Si esta advertencia no funciona el puerco espín camina en retroceso y le encaja las púa, que se quiebran y quedan en la piel del depredador.

La hembra de esta especie se acomoda en una madriguera o refugio bien acondicionada, para dar a luz una o dos crías.

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Trichys fasciculata

Esta especie muy parecida a Atherurus habita en Borneo, diferenciándose de los demás miembros del grupo por las características de su cráneo.

Puercoespines del Nuevo Mundo o familia Erethizontidae

La familia Erethizontidae son nativos de América. Estos puercoespines conocidos como las especies del Nuevo Mundo son arbóreos, su hábitat generalmente es en los bosques tropicales, que abarcan desde la parte sur de México hasta Sudamérica. Su vida transcurre principalmente durante la noche, cuando se mantienen activos, realizando largas caminatas, alimentándose o manteniéndose muy observador desde los árboles.

Sus horas de descanso son durante el día, en árboles huecos, las ramas o en los cúmulos de las enredaderas leñosas. Los dedos tienen garras curvas bastante largas, y sus colas generalmente son musculosas que tienen la habilidad de curvarse, sujetar y retorcerse alrededor de los troncos y las ramas. Una curiosidad de estas especies de puerco espines, es que su cola posee cerdas solo en la parte inferior, que por su rigidez facilita el agarre de cualquier superficie.

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Estos puercoespines tropicales se mueven con lentitud y no saltan, razón por la que necesitan descender al piso para subir a otro árbol. Sus púas son huecas, afiladas, rígidas y circulares, ordenadas de manera transversal con puntas tipo anzuelo. Los puercoespines no hibernan en las estaciones invernales, sin embargo suelen permanecer en sus refugios ya que no toleran las temperaturas extremas, como el frío inclemente. Son solitarios, pero no le extrañe cuando los vea en pequeños grupos

Reúne cinco géneros: Coendou (desde México hasta Uruguay), Sphiggurus (América central), Erethizon (Alaska, Canadá y el noroeste de los Estados Unidos), Echinoprocta (Colombia y Ecuador) y Chaetomys. Algunas de las características de estos géneros son:

Coendou

Esta especie de la familia Erethizontidae recibe el nombre de coendú, y agrupa diez especies que se distribuyen por regiones de América Central, América del Sur e Isla Trinidad. Son conocidos por la gran cantidad de púas que cubren su espalda y que exhiben erizadas de forma amenazante cuando se siente acorralado o en peligro.

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  • Coendou prehensilis

El Coendou prehensilis o puerco espín arborícola, pertenece a la familia Erethizontidae. Es originario del continente americano, suele ubicarse en los bosques, que van desde tierras colombianas extendiéndose hasta el área norte de Argentina y Uruguay. Este puerco espín es una de las diez especies que habitan en el nuevo mundo.

Tiene una longitud de aproximadamente un metro de largo, su cuerpo de unos cincuenta y cinco centímetros la complementa una larga cola, que llega a medir hasta cincuenta centímetros de longitud, con un peso que alcanza hasta los cuatro kilogramos.

Su parte dorsal presenta las llamadas espinas o púas, que suelen ser bastante fuertes y organizadas muy próximas unas de las otras. Tienen una combinación de colores bastante particular, generalmente de bandas anchas color blanco, crema, negro y castaño oscuro. Su cabeza, las patas y la cola presentan espinas cortas, a diferencia de las que están en la espalda que son más largas y gruesas.

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La cabeza de forma redondeada, presenta una nariz y labios grandes con tonos rosados y orejas pequeñas. Tiene una cola prensil que no presenta púas, esta le permite agarrarse y sujetarse a los troncos y ramas. Sus patas poseen cuatro garras curvas y fuertes, adaptadas para trasladarse y sujetarse en el medio donde viven.

Este roedor es de hábitos nocturnos, es decir se activan al atardecer. Normalmente habitan en las ramas de los árboles, descendiendo pocas veces. Se puede observar en pareja o solitarios.

Suelen dormir en los árboles huecos, teniendo preferencia por las alturas y niveles medios de los árboles de las zonas boscosas. A pesar de ser arbóreos, no tiene habilidades para saltar por lo que desciende al suelo cuando desea subir a otro árbol. Su dieta incluye hojas, ramas tiernas y verdes, frutos y cortezas. (Ver articulo: El ratón)

Echinoprocta

Originario de la cordillera colombiana y de muy pocas zonas de Ecuador, este puerco espín de cola corta conocido como Echinoprocta rufescens, es la única especie de este grupo.

Erethizon

Conocido como ursón, el puerco espín norteamericano vive en las zonas boscosas de Alaska, Canadá y la zona noroeste de los Estados Unidos.

Sphiggurus

Este tipo de puercoespín tiene la cola prensil, es decir capaz de sujetar e incluye algunas especies que habitan la Región Neotropical, tales como: Sphiggurus ichillus, Sphiggurus insidiosus, Sphiggurus melanurus, Sphiggurus mexicanus, Sphiggurus pruinosus, Sphiggurus roosmalenorum, Sphiggurus spinosus, Sphiggurus vestitus e Sphiggurus villosus.

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Chaetomys

Comúnmente conocido como el puerco espín espinoso, este roedor solo se distribuye en algunas zonas de Brasil (América del Sur) y es conocido como ouriço-preto o Chaetomys subspinosus, siendo la única especie de este género.

¿Como se defiende el puerco espín?

Esta especie se le reconoce por sus largas púas de diferentes tamaños, según la especie que le recubren el dorso; los flancos y la cola, no suele importunar ni atacar por gusto a ningún animal. Cuando el puerco espín se siente en peligro inminente, este eriza sus púas, que agita y resuenan entre ellas y su cola, emitiendo un particular sonido similar al metal.

La forma de atacar de este roedor es a la inversa. Primero advierte a los enemigos potenciales con acciones como patear y fijar sus cuartos traseros, sonar sus dientes y producir gruñidos o silbidos, haciendo vibrar sus púas que traquetean. Si el depredador decide proseguir en su actitud amenazante, corren en retroceso hasta que logran golpear con sus púas. Este ataque inverso es muy efectivo pues sus cuartos traseros son fuertes, y las púas están organizadas y dirigidas hacia atrás.

Esta púas que representan su sistema de defensa, no están incrustadas sólidamente en su piel y por lo tanto se desprenden si el depredador decide atacarlo. Estas varillas puntiagudas y bastante fuertes causarían daños considerables al atacante, lo que al puerco espín le concede el tiempo suficiente para huir y resguardarse.

Es importante resaltar que el puerco espín no lanza sus púas como muchos imaginan, estas se desprenden al contacto con un atacante. (Ver articulo: El hámster)

Amenazas del puerco espín

La principal amenaza para la existencia de los puerco espines la representa el ser humano. Cuando las poblaciones se expanden, esta especie pierde su hábitat natural quedando en lugares cada vez más próximos al hombre, convirtiéndose en el azote de las zonas agrícolas y considerándose muchas veces plagas bastante graves.

Obviamente el hombre opta por exterminarlos, atacando sus refugios y cazándolos con redes, lanzas, etc., causando su desaparición en estas áreas. Además en muchos países se cazan ilegalmente para la venta de su carne y el uso de sus púas que se emplean como adornos, amuletos para la buena suerte, instrumentos musicales y recipientes para polvos y especies.

El puerco espín también se enfrenta a muchos depredadores propios del área donde viven, como los felinos, en particular los leones y ocasionalmente los lobos.

Proteger al puerco espín

Es importante comenzar a educar a la población sobre el crecimiento sostenible, recalcar que el crecimiento y desarrollo agrícola puede ir de la mano con la conservación del ambiente y el respeto a las diferentes especies.

Es importante que los diferentes gobiernos entiendan la importancia de preservar y establecer tierras para el desarrollo de la vida silvestre. Dando participación a todas las comunidades locales y motivando a que reserven y respeten las tierras destinadas, a que las especies silvestres viva en paz y tranquilidad.

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Por ello es necesario que se instruya a los habitantes de zonas que son habitados por estos animalitos, que los puercoespines no causan ningún daño, y que si en algún momento se encontrarán con alguno, no es necesario exterminarlos, si no llamar a algún ente especializado en el manejo de estos animales, o con solo ahuyentarlos es más que suficiente.

Cuidados del puerco espín en cautiverio

Aunque lo ideal es que animales como el puerco espín vivan libres en su hábitat, si existe la necesidad de que este roedor sea criado en cautiverio, debe ser tratado con paciencia y dedicación porque puede ser malhumorado en algunos casos. Se deben tener algunos cuidados particulares, tales como:

  • Colocar alimento de buena calidad una vez al día preferiblemente en horas de la tarde, en porciones pequeñas.
  • Se le puede ofrecer verduras, frutas, vegetales verdes, alimento seco de gatos y en algunos casos huevo duro y huesos de pollo. También come insectos como grillos o moscas, siempre y cuando estén muertos, pero no por sustancias químicas o plásticas.
  • Algunas de las frutas y verduras recomendadas para este particular mamífero son: plátano, kiwi, sandía, melón, pera, mango, manzana, melocotón, pepino, papas, nabo, zanahoria cocida, entre otros.
  • Debe colocarse en jaulas grandes y ventiladas. Además requiere un envase para sus alimentos, juguetes y una rueda para ejercicios.

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  • Mantenga el animal en lugares pacíficos y libres de ruidos. El puerco espín depende principalmente de su sentido de la audición, y el ruido excesivo le causara miedo y confusión.
  • Es importante mantenerlo activo durante unos minutos, para que se siente en confianza y realice ejercicio.
  • Cuide la temperatura del lugar donde está ubicada la jaula del puerco espín, ya que no tolera el frío excesivo.

¿Qué hacer si encontramos un puerco espín?

Si encuentra un puerco espín que presume está lesionado, puede:

  • Envolverlo en una tela gruesa o abrigo y colocarlo de forma provisional en una caja en un lugar tranquilo.
  • El roedor debe permanecer abrigado y caliente, porque el frío les afecta bastante.
  • Busque ayuda de un profesional para que verifique la condición física del animal.
  • Recuerde alimentarlo y tenga presente que el puerco espín es omnívoro.

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Diferencias entre el puerco espín y el erizo

Aunque muchas personas los confunden o asumen que son iguales, el puerco espín y el erizo son dos especies totalmente diferentes, a continuación te enumeramos algunas de estas características que los diferencian:

  • Tienen diferentes tamaños, el erizo es mucho más pequeño, grueso, con poca altura, patas y colas cortas. El puerco espín tiene el doble del tamaño del erizo, superando los sesenta cm de largo y los quince kilogramos de peso.
  • Los erizos son originarios de África, Asia y Europa. Los puercoespines habitan en Asia, África, Europa y América.
  • El erizo tiene el cuerpo cubierto de espinas o púas, de manera uniforme. El puerco espín, posee púas en algunos casos bastante largas, incrustadas en la parte posterior del cuerpo en formas de racimos principalmente, y que exhibe en el momento de peligro.

  • Los erizos se alimentan de insectos como lombrices, grillos, escarabajos, hormigas, entre otros. También come mamíferos muy pequeños y huevos. En cambio los puerco espines consumen vegetales, frutos, ramas, verduras, algunos insectos, también acostumbran roer huesos para obtener calcio.
  • El erizo se defiende acurrucándose sobre sí mismo, como una bola de espinas; mientras que el puerco espín contrae sus músculos y ataca en retroceso a su perseguidor, hasta golpearlo con sus púas. Ninguna especie tiene púas venenosas.
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Categorías Roedores

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