Conoce todo sobre el desconocido Degú y mucho más

En este artículo hablaremos de el degú, mamífero roedor nativo de Chile, también hablaremos de sus características, de su alimentación, de su hábitat, de su reproducción y algunas cosas más.

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El degú

El degú​ (nombre científico Octodon degus) es una especie de roedor histricomorfo que forma parte del grupo Octodontidae.​ Es llamado también por múltiples nombres como: degú cola de pincel, degú de las pircas o inclusive, degú cola de trompeta.

Pero este pequeño roedor caviomorfo originario de Chile, es habitualmente conocido como degú común, para poder diferenciarlos de los otros individuos de este mismo género,  es decir Octodon.

La palabra degú sola, se puede utilizar cuando se refiere al género Octodon o, de manera común, a los Octodon degús. Existen otras especies de caviomorfos que se encuentran relacionados muy de cerca con los degús, como son las chinchillas y los conejillos de Indias

El origen del degú

El degú es de origen Chileno. Vive en las faldas de las montañas que conforman la cordillera de los Andes, se pueden encontrar en las regiones más bajas hasta a grandes alturas. Habitan formando pequeños grupos familiares, porque son animales que tienen un comportamiento muy social.

Habitan de manera conjunta, reunidos en un grupo de túneles que ellos mismos elaboran por debajo de la tierra. Para poder comer, salen de sus madrigueras, a la superficie; el alimento preferido son los vegetales verdes, las cortezas de los árboles, las frutas y las semillas.

Contrariamente a la gran mayoría de los roedores, el degú es un animal de costumbres diurnas, por lo que podemos verlos realizando sus actividades durante el día.

Características del degú

El degú es un mamífero roedor de pequeño tamaño, un poco más pequeña que una rata doméstica (cuyo nombre científico es Rattus norvegicus), pero tiene esperanza de vida mayor a ellas, llegando a los diez (10) años.

El pelaje es de color marrón, y la zona del vientre es de un color más claro; poseen una cola bastante larga y con escamas, además de una terminación con pelos. Solamente hasta que termina la época de la primavera es cuando mudan su pelaje. (ver el artículo: el hámster)

Sus ojos son pequeños y de color negro. Las orejas son relativamente grandes y se le ensucian con mucha facilidad, practican entre los miembros de la familia la limpieza de las orejas, ya que de manera individual no pueden hacerlo.

Los dientes son de color anaranjado muy brillante, si este color se modifica puede ser señal de alguna enfermedad. Tienen bigotes largos que les ayudan para poder orientarse.

Las patas tanto las delanteras como las traseras poseen cinco (5) dedos, y siempre uno de ellos es más corto, que funciona como el dedo pulgar en los humanos, que les sirve para poder sujetar las cosas pequeñas. También para agarrar las protuberancias que tienen algunas plantas, que le sirven como parte de su alimento.

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Alimentación

Los degús son animales totalmente herbívoros, consumen hierba y las hojas de los arbustos, pero también pueden comer algunas frutas y semillas.

El ritmo de su alimentación va a depender de la rapidez con que puedan realizar la digestión de la comida, que es de baja calidad, y esto va a variar según los alimentos que consuman y de las condiciones del ambiente donde habitan.

Igualmente que ciertos animales herbívoros, como por ejemplo los conejos, presentan coprofagia, que significa que se comen sus heces para aprovechar los nutrientes que estas contienen. Esto también les sirve para proteger la función de su intestino, cuando es escaso el alimento.

Aunque son animales de comportamiento diurno, durante el verano no dejan sus madrigueras en las horas más calientes del día, y tratan de buscar el alimento lo más rápido posible en vez de maximizar la cantidad de comida. Usualmente buscan el alimento en las zonas con sombra.

En las zonas al aire libre, se pasan la mayoría del tiempo vigilando, por lo que su eficacia en la recolección de la comida es menor.

Los degús tienen una influencia sobre la vegetación de las regiones en donde habitan, y como son considerados los únicos de su especie que realizan la búsqueda de su alimento durante el día, son considerados una especie abundante; esto último se debe a que tienen a su disposición una cantidad considerable de alimento, y no se ven en la necesidad de competir por el alimento.

Pero, la cantidad de ejemplares de las distintas especies de degús ha disminuido en las últimas décadas, esto es probable que se deba a la participación de los seres humanos.

Distribución

El degú como hemos mencionado anteriormente es una especie nativa de Chile. Se puede encontrar en el área occidental de la cordillera de los Andes, entre la zona de Vallenar y el Curicó.

Hábitat

El degú vive en unas cuevas subterráneas que él mismo crea, en las planicies de los matorrales o en las regiones montañosas de la cordillera Andina, también se les puede ver en terrenos fangosos o áreas cercanas a los campos de sembradíos, por la cercanía de la comida. (Ver artículo: la ardilla)

Viven en grupos o clanes que se encuentran compuestos de 1 ó 2 machos y de unas 3 á 5 hembras. Al mismo tiempo, estos grupos conforman grandes colonias que pueden llegar a sobrepasar los 100 ejemplares, en la gran mayoría de las ocasiones.

Reproducción

Los degú son animales vivíparos, y al igual que las chinchillas, se pueden llegar a reproducir en cualquier momento del año. Las hembras pueden tener de tres (3) a cuatro (4) camadas por cada año, usualmente tienen promedio a unas cuatro (4) crías; pueden tener hasta un máximo de nueve (9) crías, son animales muy prolíferos.

A parte, las hembras tienen la capacidad de acoplarse inmediatamente después de parir. El tiempo de gestación, es de tres meses (90 días); bastante largo en comparación con otros roedores. Por el periodo que le toma a la hembra tener a dichas crías, embarazo, éstos nacen totalmente cubiertos de pelaje y con los ojos abiertos.

Cuando la hembra degú se encuentra embarazada, no se le nota físicamente, sino que usualmente se le puede llegar a notar como un mes antes del momento del parto.

Las otras degú hembras ayudarán a las parturientas, cumpliendo la función de parteras. El macho degú se mantiene al lado de la hembra a la hora del nacimiento, y posteriormente ayudará a la madre en el cuidado y protección de las crías.

También puede pasar que el degú padre se ponga celoso e intente atacar a sus hijos.

Las crías son destetados después de transcurridas las primeras cinco (5) semanas después del nacimiento. Además, cuando las crías ya tienen cuatro (4) semanas, el padre puede llegar a pelearse con los cachorros machos, siendo éste el momento de que se independicen.

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Esperanza de vida

Los científicos aseguran que los degú pueden llegar a vivir hasta los quince (15) años, si las circunstancias son la adecuadas. Pero el tiempo de vida promedio del degú que se encuentra en cautiverio, es entre los cinco y los ocho (5 y 8) años de edad.

Comportamiento del degú

Los degús son extremadamente sociables. Habitan en las madrigueras subterráneas, que usualmente cavan en grupo. Los degús que excavan juntos realizan sus actividades de manera coordinada, haciendo cadenas para excavar.

Las hembras que habitan en grupo pueden llegar a anidar de manera comunal; todas la hembras en conjunto cuidan de todas las crías. Pasan la mayoría del tiempo en la superficie, que es cuando salen para ir a buscar los alimentos.

Cuando se encuentran en la búsqueda de los alimentos, su capacidad para llegar a detectar a los depredadores se ve aumentada cuando están en grupos grandes, lo que significa que cada ejemplar no requiere pasar mucho tiempo vigilando de manera individualizada.

Los degús tienen una amplia gama de maneras de comunicarse: tienen un amplio repertorio vocal, y los jóvenes pueden oír el llamado de su madre, y de esta forma se desarrollan de manera correcta sus sistemas emocionales en el cerebro.

Utilizan su orina como una marca de tipo aromática, y en ciertas ocasiones reaccionan frente a las marcas de otros ejemplares.

Los degús se pueden reproducir en cualquier momento del año, como lo indicamos anteriormente. Los degús son animales relativamente precoces, porque tanto su sentido auditivos como visual funcionan desde el momento del nacimiento.

Las hembras padecen un celo muy fértil, justamente después del parto, por lo que pueden llegar a quedar embarazadas sin ningún problema inmediatamente después de parir.

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Aparte, demuestran tener un periodo puberal muy marcado, lo que los hace excelentes modelos para realizar investigaciones en el laboratorio, asociadas a las hormonas gonadales.​

Los degús son animales de actividades diurnas y poseen una vista excelente. Sus retinas tienen incluidas células bastones y dos clases de células cono, teniendo una sensibilidad máxima a la zona ultravioleta y verde del espectro.

Lo que quiere decir, y que fue probado a través de experimentos realizados sobre sobre el comportamiento de los degú, han demostrado que éstos tienen la capacidad de poder distinguir la luz ultravioleta.

Probablemente esta especial sensibilidad tenga una funcionalidad de tipo social dentro de los grupos de degús, porque tanto el pelo que recubre su vientre (zona ventral) como su orina, son elevadamente reflectantes de la luz ultravioleta (rayos UV).

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