Cocodrilos: ¿Qué son?, reproducción, taxonomía y mucho más

Cuando empleamos  el término cocodrilos nos podemos referir a los reptiles de la familia Crocodylidae, pero también a todas las especies que forman parte de la orden Crocodilia. Caracterizada por ser reptiles de gran tamaño y hábiles depredadores, poseen particularidades que la hacen única y sorprendente.

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En este artículo podrás encontrar toda la información sobre el increíble mundo de los cocodrilos, te invitamos a que continúes leyendo.

¿Qué son los cocodrilos?

Son reptiles de los más antiguos del planeta, pertenecientes a la orden Crocodylia, están bien adaptados  a la vida en el agua donde son ágiles y bastante rápidos, salen a la tierra para tomar largos baños de sol y se les puede ver caminando, siendo menos veloces que en el agua.

El término cocodrilos define a las especies, actualmente catorce, que forman parte del grupo o familia de los Crocodylidae. Sin embargo su uso en algunos casos se flexibiliza y se emplea para agrupar a los miembros que existen de la orden Crocodylia que posee en total veintitrés especies. Esta categoría taxonómica incluye:

  • Los cocodrilos de la familia Crocodylidae, que agrupa catorce cocodrilos.
  • Los aligátores y caimanes de la familia Alligatoridae, con ocho especies
  • Los gaviales de la familia Gavialidae, que presenta una sola especie.

En esta orden también se agrupan los Crocodylomorpha o cocodrilomorfos (antepasados de los cocodrilos que están extintos)

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 Nombre científico

Crocodylidae: establecido por el naturalista de origen francés Georges Léopold Chrétien Frédéric Dagobert Cuvier en el año 1807. Desempeño algunos cargos en educación en la época napoleónica y posterior a la restauración de la Casa de Borbón. Tenía amplios conocimientos en disciplinas tales como: geología, anatomía, paleontología, zoología, ornitología, política, biología, ictiología, malacología y educación. (Ver articulo:  reptiles)

Taxonomía

Estos saurópsidos comúnmente llamados cocodrilos están clasificados en los siguientes grupos:

Reino: Animalia o animal

Filo: Chordata (cordados)

Clase: Sauropsida (reptiles)

Subclase: Diapsida

Infraclase: Archosauromorpha

Superorden: Crocodylomorpha

Orden: Crocodilia

Familia: Crocodylidae

Subfamilias y géneros:

-Subfamilia Mekosuchinae (Extinta)

-Subfamilia Crocodylinae

  • Extintas: Euthecodon, Voay, Rimasuchus
  • Existentes: Osteolaemus, Crocodylus

-Subfamilia Tomistominae

  • Extintas: Kentisuchus, Gavialosuchus, Paratomistoma, Thecachampsa, Kentisuchus, Rhamphosuchus.
  • Existentes: Tomistoma

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¿Donde viven los cocodrilos? Hábitat y ambiente

Estos reptiles viven en zonas tropicales porque les favorecen las temperaturas cálidas para regular su temperatura corporal. Esto incluye algunos países de África, Asia, Australia y América. Sin embargo requieren de acceso al agua pues la mayor parte de su tiempo hace vida en ella, es por eso que se encuentran con frecuencia en lagos, lagunas, ríos y humedales (pantanos, marismas, pastizales húmedos, turberas, oasis, estuarios, etc)

Sin embargo, se pueden mantener por lapsos prolongados sin consumir agua y para enfriar su robusto cuerpo excavan en el suelo para aprovechar la humedad del barro.

Los cocodrilos no tienen predilección por el tipo de agua de su hábitat, algunos habitan en agua dulce y otros se aventuran en las aguas saladas de las costas, realmente habitan donde puedan cubrir sus necesidades básicas. (Ver articulo: Dragón de Komodo)

Este animal suele ser solitario, sin embargo siempre deben compartir las zonas donde habitan, una situación que no les agrada sobremanera, mostrándose hostiles sobre todo en épocas de apareamiento y en las temporadas donde la comida comienza a escasear. Este reptil reconoce el ambiente donde vive y si por alguna razón es alejado de él, intentara regresar de cualquier manera posible, muchos asemejan este tipo de percepción sensorial a una especie de radar.

Por tal motivo la destrucción de su hábitat puede resultar un grave problema, porque los cocodrilos  intentarán regresar a su lugar de origen, ya que les es familiar y conocido, aspecto que influye mucho en el proceso de reproducción. Este reptil prefiere aparearse en el lugar que conoce y con las especies que conoce, además las hembras generalmente emplean el mismo lugar para depositar y proteger sus huevos, es decir que sus nidos generalmente tienen la misma ubicación cada año.

Características

Estos reptiles tiene ciertas particularidades y características que los diferencian de otras especies, entre las que podemos enumerar:

1-Son una de las especies más antiguas en la Tierra, se le calcula que han vivido más de doscientos millones de años, sobreviviendo a la extinción.

2-Poseen un gran tamaño y pesos proporcionales a este, que puede oscilar entre los tres y diez metros de largo y hasta mil setecientos kilogramos, dependiendo de la especie o tipo.

3-Su cuerpo es de forma alargada, con extremidades cortas y muy fuertes, que le permiten nadar, caminar y trotar.

4-La cabeza asemeja a un triángulo, de hocico alargado y sus ojos y fosas nasales están ubicados en la parte superior de la misma, sobresaliendo levemente. Esto le permite sumergirse y nadar, sin dejar de ver y respirar, pues estas quedan en la superficie del agua. El ojo del cocodrilo está protegido por tres párpados: el superior, el inferior y el llamado nictitante, que consiste en una membrana transparente que le permite observar bajo el agua sin que esta les afecte el globo ocular.

5-Están cubiertos de escamas muy resistentes y secas que funcionan como una armadura, sin embargo secretan un tipo de aceite que los mantiene libre de barro, tierra, etc. Tiene con una coloración entre marrón y verde.

6-Son carnívoros y depredadores letales.

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7-Su mordida tiene mucha potencia y basándose en resultados de pruebas e investigaciones, muchos científicos indican que los cocodrilos de agua salada son la especie con la mordedura más fuerte en el planeta. Posee entre setenta y cinco y ochenta dientes, con forma de conos o estacas que sobresalen, pudiendo verse fuera de la mandíbula y que mudan según se van deteriorando.

8-La mandíbula es sensible, tiene muchas terminaciones nerviosas y órganos sensoriales con apariencia de manchas, que le permiten diferenciar en el agua lo que es alimento de otros restos, además de captar vibraciones y movimientos en la misma, también trasladar a sus crías sin dañarlas, etc.

9-Algunas de estas especies pueden habitar en aguas dulces o saladas.

10-Son animales ectotermos, es decir controlan y normaliza su temperatura corporal valiéndose de la temperatura ambiental. Los cocodrilos suelen beneficiarse de la exposición a las fuentes de calor externas, generalmente los rayos del sol para lograr mantener una temperatura estable.

11-Es frecuente que se hallen cocodrilos muy longevos, se estima que se especie puede vivir más de ochenta años.

12-Tiene metabolismos lentos, es decir los procesos y  reacciones de su organismo no ocurren con rapidez. Aunque poseen la particularidad de controlar la velocidad de su proceso de digestión, dependiendo de la abundancia o escasez de alimentos. Cuando existen temperaturas adecuadas para los cocodrilos (superiores a los cuarenta grados) y una buena cantidad de presas, digieren rápidamente, en cambio cuando el alimento es insuficiente, la digestión se torna lenta.

13-La cola de los cocodrilos es plana por los lados y le sirve para navegar en el agua, manteniendo sus extremidades pegadas a su cuerpo para evitar crear resistencia y alcanzar mayor velocidad.  (Ver articulo: Características de los reptiles)

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La piel de los cocodrilos

La piel de estos reptiles no sufre un proceso de renovación, como ocurre con otras especies que se descaman de a poco o la mudan totalmente. Tiene una capa o estructura integrada por escamas, que no están unidas por articulaciones y con abundante presencia de queratina.

La dermis es una zona donde se presenta abundante paso de la sangre por los vasos sanguíneos, y existe muchas terminaciones nerviosas, siendo bien protegida por placas óseas conocidas como osteodermas, semejante a una armadura o coraza ubicada en la parte superior del  cuerpo.

Este esqueleto externo suele ser en un tono más oscuro en esa área, diferenciándose muy bien de la parte ínfero o región ventral, que presenta escamas un poco más finas y de color claro, además de ser mucho más flexibles. Hacia la parte inferior del tronco algunas especies presentan hileras de escamas o escudetes, con forma de triángulo.

Las células pigmentarias o cromatóforos, otorgan el color al espécimen y en muchos caso sobre esto también influyen el medio acuático donde habitan, es decir puede variar el tono de aquellos reptiles que están más cerca de tierra firme o en lagos, embalses y ríos con respecto a los que habitan cerca del mar.

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Alimentación de los cocodrilos

Este reptil es un carnívoro exclusivo, con una dieta que no muestra preferencia por alguna presa en especial siempre y cuando estén vivas preferiblemente, por lo que es bastante variado. El tamaño de la presa va de acuerdo a la especie y edad de los cocodrilos, que generalmente en sus primeros años de vida consumen cangrejos, insectos y ranas.

Los cocodrilos adultos comen peces, mamíferos, otros reptiles, aves acuáticas y si es necesario algún animal muerto, se pueden dar el lujo de capturar especies bastante grandes si existe la oportunidad.

Estos reptiles son excelentes cazadores, suelen aguardar a la presa por largo tiempo y capturarla por sorpresa en las orilla de los ríos, lagunas o estanques donde habitan o cuando estas se aventuran a nadar  para cruzar a la otra orilla.

Con su poderosa mandíbula toman a la presa y la ahogan sumergiéndola bajo el agua, luego la sacuden hasta despedazarla con sus afilados dientes ya que no pueden masticarla. La increíble capacidad de esperar, el ataque sorpresivo, la rapidez con que se desplaza en los medios acuáticos y su poderosa mordida lo hacen uno de los depredadores más letales del planeta.

En tierra es capaz de cazar porque al incorporarse sobre sus extremidades alcanza una velocidad aceptable, sin embargo es más efectivo en el agua.

Respiración del cocodrilo

Los cocodrilos respiran a través de los pulmones y de manera unidireccional o en un solo sentido como las aves, evitando así el intercambio de gases, esto quiere decir que el aire entra al animal y se reserva en bolsas o estructuras semejantes para utilizarlo, según el cuerpo lo demande.

El aparato respiratorio de este gran reptil inicia con las narinas o los orificios que comunican con el exterior, las fosas nasales y continúa con las coanas, luego encontramos el paladar, la faringe, la laringe y la glotis. Esta última se une con la cavidad oral y la lengua, separando o incomunicando esta área. Luego se aprecia la tráquea que se divide en dos bronquios, unidos a dos pulmones que no se organizan en lóbulos o cavidades redondeadas.

Los pulmones del cocodrilo están resguardados por el diafragma que recibe el nombre de septum poshepaticum, manteniéndolos apartados de otros órganos. Están ubicados en la cavidad torácica.

Este sistema respiratorio permite que el cocodrilo pueda cazar sumergido en el agua, sin riesgo de que el líquido entre y lo ahogue. Además le facilita la respiración, pues al cerrar la epiglotis el aire queda en el interior del animal siendo liberado el oxígeno requerido a través de la hemoglobina. Es posible que permanezcan bajo el agua por tiempos que exceden a una hora cuando están en acción y lapsos mucho mayores si esta en reposo.(Ver articulo: Tipos de reptiles)

Reproducción de los cocodrilos

Esta época en la vida de los cocodrilos está marcada por su agresividad y la firme intención de proteger y defender su territorio. En las hembras su desarrollo total es a los diez años y para el macho a partir de los quince. La etapa de celo de estos reptiles  inicia entre agosto y septiembre

Es importante resaltar que las hembras suelen ser mucho más conflictivas y ásperas que los machos, pues suelen enfrentarse con las demás hembras para evitar que invada su espacio y decidan poner su nido en él. No permite el acercamiento de otro macho que no sea el seleccionado por ella y en este aspecto es rigurosa e inflexible, tornándose peligrosa y agresiva con aquellos que fueron descartados con la clara la intención de evitar que se le acerquen.

Es frecuente los enfrentamiento entre ambos sexos, increíblemente mucho más que entre los machos que desean aparearse con la misma hembra. Generalmente estos solo deciden intimidarse demostrando su poder hasta que alguno se aleje, pero son pocas las veces que esto llega contacto físico.

El proceso de apareamiento inicia con acercamientos prudentes por parte del macho que intentara rozar y frotar el cuerpo contra el de la hembra, constatando si esta acepta de buena gana el contacto. En caso de ser aceptado, ella articula algún sonido que será comprendido por el macho.

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Generalmente los cocodrilos se aparean sumergidos en el agua y es un proceso que puede durar varios días para asegurar la fecundación, realizándolo varias veces.

La cantidad de huevos que pone la hembra varía de una especie de cocodrilos a otra, dependiendo también del tamaño y el hábitat, está oscila entre una decena y una centena de huevos, depositados en nidos que le sirvan de protección. Esta especie suele poner muchos huevos para asegurar su descendencia, pues generalmente sobreviven muy pocas crías.

La elaboración del nido continúa siendo un misterio para muchos estudiosos, la hembra busca un espacio óptimo para poner sus huevos, pero aún no se sabe exactamente cuáles son los aspectos que considera y porque en algunas oportunidades después de hecho el nido lo abandona para comenzar otro.

Estas madrigueras son elaboradas excavando entre 25 y 75 centímetros en el suelo de tierra o arena, en ella ponen sus huevos durante la noche, proceso que puede durar menos de una hora, para luego enterrarlos y protegerlos con ramas, hojas, etc. Esto con el fin de evitar que sean el alimento de los depredadores.

Los cocodrilos en esta faceta pueden sorprender mucho, pues aun siendo animales tan agresivos, son de los pocos reptiles que protegen y vigilan constantemente sus nidos. Se mantienen cerca de ellos y regresan a defender ese espacio si es necesario, dejando muy en claro que poseen una excelente memoria para recordar su ubicación.

Incubación de los huevos

El proceso de incubación toma unos ochenta días desde la concepción, para que eclosionen y salgan las crías. El tiempo está sujeto a los cambios ambientales, en épocas de temperaturas altas las crías nacen más rápido y si por el contrario los días son fríos puede extenderse más el proceso de incubación.

Las hembras suelen agrietar los cascarones con su boca para facilitar la salida de las crías de estas conchas que les protegen, y luego del nacimiento los ayudan a llegar al agua valiéndose también de su gran hocico. Son unas excelentes madres, que protegen y guían a los pequeños cocodrilos que nacen con un estimado de treinta centímetros de largo, durante varios meses y aun así muchos no sobreviven, para llegar a la edad de reproducción.

Un tema que sorprende a muchos es que en la mayoría de los reptiles y esto incluye a los cocodrilos, el sexo de las camadas lo define la temperatura ambiental. Es común que en temporadas calientes abunden los machos y en las épocas más frescas las hembras, siendo casi siempre todas las crías del mismo sexo.

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Diferencias entre el macho y la hembra

Las diferencias entre machos y hembras también dependen de la especie como es el caso de la mayoría de los animales, sin embargo en los cocodrilos no es fácil distinguir los sexos. Las hembras suelen ser más pequeñas que los machos, siendo esta característica bastante notoria. Además la hembra suele desarrollar completamente sus órganos sexuales a los 10 años, mientras que en macho esto ocurre totalmente a los 15 años.

¿Cocodrilo femenino?

Cuando nos referimos a la hembra en la especie “cocodrilos”, no se emplean términos como la cocodrila o la cocodrilo. Estamos refiriéndonos a un nombre común que con un solo género, puede señalar seres de ambos sexos, es decir tiene una sola forma para referirse tanto a masculinos como femeninos.

Por lo tanto en el caso de los animales se emplea el término macho o hembra, para especificar a qué sexo nos estamos refiriendo, por ejemplo en esta especie sería: cocodrilo macho y cocodrilo hembra.

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Tipos de cocodrilo

En la actualidad existen catorce tipos de cocodrilos en el planeta, cada uno con sus características que los diferencian de las otras especies, generalmente clasificados por las zonas y el tipo de medio acuático donde hacen vida, es decir si son cocodrilos de agua dulce, salobres o saladas.

Pertenecen a la subfamilia Crocodylinae y están separados en dos géneros existentes hasta los momentos, el género Crocodylus y el género Osteolaemus. Entre las principales clases de cocodrilos encontramos:

Cocodrilo americano o cocodrilo de Tumbes

Nativo del continente americano, actualmente se puede encontrar en Estados Unidos (Florida), México, Venezuela, Colombia, Perú y algunas islas de las Antillas. Esta especie puede alcanzar casi siete metros de longitud y más de ciento ochenta kilogramos, estuvieron en la lista de especies en peligro de extinción debido a la cacería indiscriminada y la recolección de huevos, sin embargo logró ser recuperada, pasando a la categoría de vulnerable.

La hembra suele poner generalmente hasta cuarenta huevos que suelen vigilar hasta que nacen las crías, para luego dedicarse a su cuidado y protección, cargándolas en el hocico en algunas oportunidades.

Son excelentes cazadores en el agua, sin embargo pueden trotar con cierta rapidez en distancias cortas, por lo que pueden atrapar presas en la tierra también. Consumen: aves, mamíferos de todos los tamaños, peces, tortugas, ranas, cangrejos y si es necesario carroña. Es muy agresivo y cuando se siente acorralado o invadido ataca sin piedad, por lo tanto es conveniente no perturbarlos.

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Cocodrilo hociquifino africano

Es originario de las zonas occidentales del África Central. Esta especie de color verde oliva bastante oscuro llega a medir hasta cuatro metros de largo y suele ser muy perseguida por el alto valor de su carne y piel.

Generalmente el proceso de apareamiento ocurre iniciando la estación húmeda y suele poner entre trece y veinticinco huevos en nidos elaborados con ramas pequeñas, hojas y barro cerca de los ríos. El proceso de incubación es de aproximadamente cuatro meses y al igual que las otras especies de cocodrilos, vigilan los huevos y protegen a sus pequeñas crías.

Su dieta generalmente incluye reptiles, aves y mamíferos medianos y pequeños, peces y anfibios.

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Cocodrilo del Orinoco

Es una especie propia de la cuenca hidrográfica del río Orinoco, que abarca parte de los territorios de Venezuela y Colombia. Es una especie que se encuentra en peligro crítico de extinción, quedando cerca de mil quinientos ejemplares nada más. La pérdida de su hábitat y la cacería son los principales peligros para esta especie.

Este reptil suela medir hasta cuatro metros de largo, sin embargo algunos registros indican que hay especímenes de más de seis metros y medio, su hocico es más delgado comprándolo con otras especies. Normalmente se alimenta de peces, pero también puede ingerir ranas, aves, mamíferos y algunos reptiles. (Ver articulo: La anaconda)

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Cocodrilo australiano de agua dulce o cocodrilo de Johnston

Es nativo de Australia, viviendo en los humedales y ríos al norte de este país, sin embargo puede aventurarse en aguas saladas como el cocodrilo marino. Su tamaño puede variar entre uno y tres  metros, crece lentamente y tiene un hocico puntiagudo y algo estrecho apropiado para el consumo de peces, sin embargo también puede incluir en su alimentación algunos  anfibios, aves y reptiles  pequeños.

Generalmente el apareamiento y reproducción es un proceso muy corto en esta especie con una duración de tres semanas, inicia en la estación seca que varía entre agosto y septiembre. Los nidos serán elaborados excavando en la arena donde la hembra pone entre cuatro y veinte huevos.

El proceso de incubación finaliza con el comienzo de las lluvias entre octubre y noviembre y durante ese periodo, generalmente esta especie no protege su nido o a las crías cuando nacen, falleciendo casi todas víctimas de los depredadores.

Cocodrilo filipino o cocodrilo de Mindoro

Esta especie oriunda de filipinas no excede los dos metros y medio de longitud y luce un hocico ancho inusual en los cocodrilos. Hace vida en los ríos y zonas pantanosas de Mindoro, y se encuentra en peligro de extinción debido a la cacería masiva y la invasión y modificaciones en su hábitat natural, calculándose que sobreviven entre quinientas y mil especies salvajes nada más.

Generalmente habita en aguas dulces y consume animales pequeños e invertebrados. La hembra suele elabora su nido con fango, hojas y ramas en forma de montículo, poniendo en ellos hasta veinte huevos.

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Cocodrilo mexicano o cocodrilo de Morelet

Este espécimen considerado entre los cocodrilos uno de los más pequeños, alcanza generalmente los tres metros de longitud, apreciándose cierto parecido con el cocodrilo americano y cubano. Se distribuye en algunas áreas de Guatemala, Belice y el golfo mexicano.

Su color varía entre  gris oscuro y marrón, con algunas manchas oscuras. Habitan en aguas dulces y salobres, en pantanos, ríos y lagos. Es carnívoro como las demás especies y suele consumir mamíferos, aves, reptiles y peces.

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Cocodrilo del Nilo

Es una de las tres especies de cocodrilos africanos, reside en las aguas dulces de ríos y lagos, no solo en el Río Nilo, como, su nombre podría hacer parecer. Se distribuye en la llamada África Negra, al sur del desierto del Sahara y en la isla de Madagascar.

Este espécimen de impresionante tamaño alcanza hasta 6 metros  de largo y con pesos que superan los setecientos kilogramos. Su color varía entre el verde oscuro, la oliva brillante y el bronce, con el vientre amarillo pálido.

Es un depredador muy peligroso y eficiente que puede nadar a velocidades mayores a quince kilómetros por hora e impulsarse con la cola para dar largos saltos en el agua, además de tener la capacidad de permanecer mucho tiempo sumergido.

Su alimentación varía dependiendo de la edad y el tamaño, en sus primeros años devora arañas, insectos, ranas, reptiles y mamíferos muy pequeños. En su edad adulta la ingesta de alimento debe ser mayor y por ende sus presas suelen ser animales de mayor talla, como cebras, antílopes, cerdos salvajes,  animales domésticos y grandes cantidades de pescado. (Ver articulo: Tortuga Galápagos)

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Cocodrilo de Nueva Guinea

Esta especie caracterizada por presentar un tono gris pardo con manchas oscuras en la cola, es considerada pequeña delante de otros de su misma orden, generalmente no supera los tres metros y medio

Oriundo de la isla de Nueva Guinea o Papúa al norte de Australia, es el único lugar donde hace vida. Siendo frecuente encontrarlo en humedales y lagos, evitando generalmente el hábitat del cocodrilo marino. En la isla existe dos poblaciones de este cocodrilo, ubicadas en el sur y en el norte, separadas por montañas.

Son de hábitos nocturnos mayormente, en el día pasa muchas horas sumergido en el agua, tomando el sol en grupo en las orillas o entre la vegetación descansando. Cuando cae el sol, comienza la cacería y los grupos se dispersan.

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Cocodrilo de las marismas

Distribuido por el subcontinente indio, está presente en países como Irán, Pakistán, Nepal, Bangladesh y Sri Lanka. Habita fundamentalmente en hábitats de agua dulce, sin embargo tolera el agua salada.

Los cocodrilos de esta especie en sus primeros años son de color verde claro con manchas negras, y en la edad adulta generalmente se tornan verde oliva oscura. No supera los cuatro metros y tiene un hocico bastante ancho, no muy común entre los cocodrilos, puede andar cómodamente en tierra y como todos en su especie se desenvuelven muy bien en medios acuáticos, siendo más frecuente hallarlo en aguas poco profundas moviéndose lentamente.

Su dieta incluye grandes cantidades de mamíferos e insectos, también peces, anfibios y reptiles pequeños, pero en menos cantidades.

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Cocodrilo de agua salada o cocodrilo de estuario

Este cocodrilo hasta los momentos se considera el más grande del planeta, siendo obviamente en su especie el de mayor tamaño. Además de poseer la mordida más potente entre los animales. Este imponente espécimen sobrepasa los seis metros de longitud,  además de alcanzar pesos de mil kilogramos.

Hace vida en aguas dulces, salobres y como su nombre lo indica, en aguas saladas. Se distribuye por diferentes países, entre los que podemos enumerar: el norte de Australia, Indonesia, Nueva Guinea, Filipinas y las Islas Salomón.

El cocodrilo poroso es un cazador efectivo y certero. Este depredador puede nadar con facilidad, sobrepasando los cuarenta kilómetros por hora y avanzando con ayuda de su cola hasta cuatro metros de un  impulso. En la tierra son veloces en distancias cortas, así que pueden perseguir presas también con cierta comodidad.

Cocodrilo cubano

Habita al sureste de Cuba, por lo que su hábitat es bastante limitado y fue criado en cautiverio en Florida. Este espécimen puede habitar en agua dulce y salada, pero además está muy bien adaptado a la vida terrestre y es bastante inteligente considerándose el principal depredador de la isla.

Posee algunas variantes y adaptaciones que lo hacen diferente a los otros cocodrilos, tales como: patas largas, la cara ancha y el hocico más corto.  u piel está cubierta por escamas bastante anchas con tonos brillantes de amarillo y negro.

Es una especie muy peligrosa, que fue criada mayormente en cautividad y reintroducida en su hábitat por estar en peligro de extinción, situación que además provocó hibridación no planificada con el cocodrilo americano que habitaba en esta isla, y que también fue capturado para su crianza en cautiverio.

Este reptil consume mamíferos pequeños y peces mayormente, pero también incluye algunos animales marinos y peces. Tiene la costumbre de golpear con su cola los troncos de los árboles para que especies pequeñas caigan y sean su alimento, además pueden cazar en grupo presas de gran tamaño, siendo la única oportunidad en las que se pueden ver acompañados, obviando la época de apareamiento. (Ver articulo: El Camaleón)

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Cocodrilo siamés

Este espécimen en peligro de extinción es nativa del sureste asiático y las islas de Borneo y Java, su hábitat es principalmente en medios acuáticos de agua dulce. Alcanza los tres metros de largo y presenta una combinación de franjas verde oliva y  marrón.

Su principal amenaza es el hombre, que los caza indiscriminadamente y en algún tiempo se pensó estaba extinto, sin embargo existían pequeñas poblaciones del reptil ubicadas en Tailandia, Vietnam, Birmania y Laos. Actualmente existen algunas granjas donde se crían en cautiverio, para intentar incorporarlo nuevamente en sus hábitats.

Suelen alimentarse generalmente de peces, aunque no desaprovechan algunos anfibios, reptiles y mamíferos pequeños.

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Cocodrilo africano occidental o cocodrilo del desierto

Esta especie es bastante pequeña comparada con las otras especies africanas, su longitud varía entre un metro y medio y dos metros y medio. Este cocodrilo de África occidental le agradan los ríos, las lagunas y los humedales, pudiendo adaptarse a espacios más abiertos. Generalmente suele encontrar en su hábitat animales pequeños, como peces, anfibios e insectos que constituyen su dieta habitual.

Es una especie distribuida en muchas áreas del continente africano, encontrando poblaciones en la República del Congo, Uganda, Gambia, Senegal, Mauritania, Burkina Faso, Costa de Marfil, Chad, Benín, Zimbabwe, la República Centroafricana y Nigeria.

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Cocodrilo enano

Única especie del género Osteolaemus, es el cocodrilo más diminuto existente y una de las variedades que hace vida en África. Suele asentarse en los países ribereños del Golfo de Guinea, especialmente en las zonas de los ríos y humedales, sobre todo pantanos.

Su longitud no sobrepasa en muchos casos lo dos metros y el color de sus escamas varía entre grises y verdes, tonos que le permiten camuflarse y pasar inadvertidos ante el peligro. Suele alimentarse de anfibios y roedores pequeños, además de alguno insectos acuáticos.

Es una especie solitaria, en condición vulnerable debido a la caza indiscriminada a la que está sometida por el ser humano. Su carne y su piel son muy solicitadas.

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Cocodrilos blancos o albinos

Calificado como un trastorno genético heterogéneo, el albinismo es ocasionado por la presencia de varios defectos genéticos que provocan la disminución o falta absoluta de ciertos compuestos  coloreados.

Estas sustancias que reciben el nombre de pigmentos melánicos, se forman con diversos tipos de melanina y son las encargadas de darle el color al cabello, los ojos y la piel.

En condiciones normales los melanocitos convierten el aminoácido tirosina en un compuesto denominado melanina, que es distribuida en el organismo para aportar el color y servir de protección  a las partes del cuerpo que lo requieren, como lo es la piel, el iris de los ojos y el cabello o pelaje.

Si el organismo no está en capacidad de generar y/o repartir la melanina, ocurre una hipopigmentación o albinismo. Este tipo de anomalía genética es hereditaria y se presenta en los seres humanos, animales y vegetales

En el caso de los animales albinos, su vida en el hábitat natural generalmente es muy corta, primeramente porque no tienen la condición requerida para resistir los rayos del sol y porque la ausencia de color lo hace destacar, llamando la atención de las presas que representaría un problema para alimentarse y obviamente de los depredadores, convirtiéndolo en un blanco fácil. Generalmente la opción de estas especies para sobrevivir, es el cautiverio. (Ver articulo: Serpientes marinas)

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Entre las especies donde existen casos de albinismo encontramos a los cocodrilos. Estos reptiles también presentan algunos miembros con ausencia de melanina, luciendo una piel color marfil y ojos rosados, ellos descienden de dos cocodrilos normales, pero con el gen recesivo para el albinismo.

Además del cocodrilo albino, existe otro tipo de cocodrilo que luce una piel blanca, el llamado cocodrilo leucístico. Este espécimen suele ser también muy peculiar, pues solo produce algo de melanina en ciertas zonas del cuerpo, presentando manchas o parches de color normal que contrastan con aquella que carece de color, además tiene los ojos de color azul.

Estos cocodrilos blancos son especies totalmente normales del llamado Crocodylus acutus, mejor conocido como cocodrilo americano o narigudo, pero que tienen diferente color, es decir tienen las mismas características que cualquiera de su especie pero con otro color en la piel y los ojos.

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En su hábitat de origen estos cocodrilos albinos no viven mucho tiempo, su color no le permite mezclarse y camuflarse en el entorno. Recién nacidos o muy jóvenes con un aspecto totalmente normal los cocodrilos generalmente son devorados por depredadores, solo imaginen ser pequeño y de un color totalmente diferente y por demás llamativo en ese hábitat, la posibilidad de sobrevivir es casi  inexistente.

Los cocodrilos blancos son una rareza que sobrevive en los zoológicos, granjas de estas especies y reservas naturales, donde pueden ser protegidos. Se estima que existen aproximadamente cien cocodrilos albinos a nivel mundial.

Se han encontrado y rescatado algunos animales albinos a parte del cocodrilo, de especies tales como: el mono araña, el pavo real, el puerco espín africano, el pingüino sudafricano, el gorila y la pitón.

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Los cocodrilos y caimanes

Generalmente esta especie es confundida por el hombre con el caimán, perteneciente a la misma orden, sin embargo es imprescindible resaltar que existen entre ellos muchas diferencias. Algunas de las características que te permiten diferenciarlos son la forma del hocico, su dentadura, el tamaño, la actitud y el hábitat; a continuación las indicamos para cada especie en particular:

Los cocodrilos

  • Pueden habitar en medios de agua dulce, salobre y salada.
  • Su hocico asemeja a un “V”, es alargado y picudo.
  • Tiene una actitud muy agresiva con casi todas las especies.
  • Son especies de gran tamaño que pueden superar los diez metros de largo.
  • Sus mandíbulas son del mismo tamaño y se aprecian claramente los dientes aun estando cerradas.

Los caimanes

  • Habitan en agua dulce únicamente.
  • Poseen un hocico con forma de  “U”,  es decir ancho, un poco más pequeño y redondeado.
  • Suele ser menos agresivo y ataca al ser humano solo si este lo provoca.
  • Este reptil generalmente no sobrepasa los dos metros y medio de longitud.
  • La mandíbula inferior de este reptil es mucho más delgada que la superior, y solo se aprecian los dientes superiores cuando están cerradas.

Cocodrilos prehistóricos

Inicialmente la fauna en el planeta estaba compuesta por peces, anfibios e invertebrados, que luego evolucionó para dar paso a los reptiles, mamíferos y aves.

Se presume que el primer reptil en la tierra aparecio hace más de trescientos millones de años, provenientes de los primeros anfibios que en esa etapa eran muy variados.

Los cocodrilos prehistóricos pertenecen a los arcosaurios o reptiles dominantes junto con los tecodontos, pterosaurios y los dinosaurios, teniendo más parecido con estos últimos. Sin embargo el cocodrilo prehistórico no presentaba unas mandíbulas tan potentes y fuertes como el dinosaurio. Por lo tanto vale aclarar que los cocodrilos no son dinosaurios, sino una de las ramas de los reptiles dominantes.

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Aún no se tiene muy clara de cuál especie provienen los cocodrilos exactamente y cómo fue la evolución de estos primeros arcosaurios, sin embargo existen algunas especies que pueden ser candidatos a este puesto, entre ellos encontramos:

  • Erpetosuchus: descrito en 1894, este reptil  considerado un antepasado del grupo Crocodylomorpha, que incluye a los crocodilianos de la actualidad; vivió en la etapa del Triásico tardío.
  • Doswellia: esta especie carnívora habitó la etapa del Carniano del Triásico Superior, en el área oriental de América del Norte.

Existe entre las especies más antiguas, una que sin tener similitud con los cocodrilos de la prehistoria, tiene características parecidas a los cocodrilos de la actualidad, diferenciándose por la posición de sus fosas nasales. Denominada fitosaurios o phytosaurs, existió en el período Triásico, esta especie se alimentaba peces y otros animales de los hábitats acuáticos, aun cuando su nombre lo hace parecer una especie herbívora.

Hace millones de años la presencia de una innumerable cantidad de reptiles con diferentes características abarcaban gran parte de la superficie terrestre y de los hábitats acuáticos, esta etapa duró más de ciento cincuenta millones de años. Sin embargo pasaron por una extinción masiva, que representan la gran mayoría de los fósiles existentes.

Luego de este suceso surge un cocodrilo terrestre llamado orthosuchus. Es muy posible que estas especies hicieran vida en la tierra, para luego dominar los ambientes acuáticos. El grupo más grande de los primeros cocodrílidos que subsistían en ambos ambientes fueron los mesosuquios, presentando aletas y colas parecidas a los tiburones, extintos hace más de sesenta millones de años.

El grupo en el que están incluidos todos los cocodrilos existentes en la actualidad son los eusuquios, y habitan sobre la tierra hace unos ciento veinte millones de años. (Ver articulo: Lagartijas)

Cocodrilos en peligro de extinción

La mayor amenaza para un cocodrilo adulto es el ser humano, generalmente porque continúa invadiendo y alterando su hábitat en muchas zonas del planeta, obligándolos a movilizarse y en muchos caso a perecer. Aunado a esto la cacería indiscriminada de esta especie para la venta de su piel,  carne y grasa representa otro de los peligros que la acosa.

La costumbre de creer que somos dueños y señores del planeta, la codicia sin límite y el desinterés, entre otras cosas, son las causas principales de la extinción de muchas especies. La idea del hombre y los animales viviendo en armonía es una ilusión gracias a esas inexcusables conductas humanas.

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Información de los cocodrilos para niños

El cocodrilo es un reptil grande que puede medir más de siete metros de largo y son muy pesados. Si observas a los cocodrilos te darás cuenta que:

  • El cuerpo alargado y grueso.
  • Tiene cuatro patas cortas y fuertes que le permiten hacer algunas caminatas por la tierra y hasta trotar si es necesario.
  • Su color es una mezcla entre marrón y verde.
  •  Tiene una cabeza parecida a un triángulo y su hocico es alargado, tiene muchos dientes que se caen y vuelven a salir si están dañados.
  • Sus ojos, nariz y orejas están arriba, sobre su cabeza, para poder ver, respirar y escuchar cuando están dentro del agua.
  • Son de sangre fría como todos los demás reptiles, esto quiere decir que su cuerpo no puede calentar la sangre y por eso necesitan tomar sol durante largo rato en el día.
  • Su cuerpo está cubierto de escamas gruesas, grandes y fuertes, que sirven de armadura para protegerse de aquello que quieren cazarlos
  • Su larga cola les ayuda a moverse en el agua con mucha rapidez.
  • Pueden estar muchas horas bajo el agua, porque son animales que no necesitan de mucho oxígeno.

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¿Cómo consiguen los cocodrilos su comida?

Ellos se mantienen dentro del agua, esperando a que un animal se acerque a la orilla a beber, y con mucha rapidez  lo sorprende agarrándolo con sus dientes. El cocodrilo siempre se lleva su presa al agua para ahogarla y luego comérsela.

El cocodrilo come carne de los animales que pueda conseguir en donde él vive. Algunos de los alimentos que come muy seguido son el pescado, las aves, otros reptiles y mamíferos de varios tamaños. Este animal guarda nutrientes y grasa en su cola que le permiten vivir mucho tiempo sin comer.

¿Son solitarios?

Les gusta vivir solos, aunque a veces es difícil por la cantidad de cocodrilos en el mismo lugar. No realizan muchas actividades, más bien les gusta pasar largas horas en la orilla calentándose con los rayos del sol.

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Casi siempre caza al final del día, en horas de la tarde y  esto puede tomarle algún tiempo mientras espera a su presa.

El cocodrilo es un reptil inteligente, siempre aprende de las situaciones que vive, para que luego le sea más fácil hacer las cosas, por ejemplo siempre mejora su técnica de cacería.

¿Cuánto tiempo viven los cocodrilos?

Esta especie desde su aparición en el planeta a demostrado que tener una larga vida. Muchos de estos reptiles pueden vivir casi cien años, pero lo normal es que vivan entre 50 y 80 años. Es por eso que suelen decir que los cocodrilos son animales muy longevos. (Ver articulo: Respiración de los cocodrilos)

Aunque no muchos llegan a la adultez, cuando los cocodrilos están recién nacidos están rodeados de peligros, ya sea que estén en la tierra o en el agua. Muchos animales pueden comérselos, a esos se les llama depredadores.

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En la etapa de adultos su enemigo más peligroso es el hombre, que además de invadir y destruir su hogar, los cazan para comer su carne y vender su piel. Con la piel de cocodrilo muchas personas hacen zapatos, bolsos y cinturones que son muy costosas.

Ataque a los seres humanos

Representa un grave problema encontrar un cocodrilo cerca de un asentamiento humano, acapara la atención de todos y genera pánico en la población, sin embargo la invasión y abuso de los humanos en las zonas habitadas por cocodrilos no causa el mismo interés.

Este reptil generalmente es agresivo, pero entre sus presas favoritas no se encuentra el hombre, por lo tanto los ataques de cocodrilos suelen ocurrir en las zonas que han sido su hábitat natural desde hace mucho tiempo, y se establecen poblaciones humanas.

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De todos los tipos de la orden crocodilia, solo seis razas se consideran extremadamente peligrosas para el ser humano y son aquellas que poseen grandes tamaños, como por ejemplo: el cocodrilo del Nilo, el cocodrilo marino, el cocodrilo de las marismas, cocodrilo americano, caimán negro y aligátor americano. Las especies más pequeñas generalmente no pueden matar a un ser humano.

Recuerde que no hay una especie de cocodrilo que pueda considerarse totalmente inofensiva, sin importar su tamaño, estos reptiles poseen dientes que si bien no causan la muerte, pueden provocar heridas dolorosas de una mordida.

Además si bien un humano adulto no está entre sus preferencias, hay niños que poseen el mismo tamaño de sus presas usuales, por lo tanto sea cuidadoso y respetuoso con este gran reptil. También es cada vez más frecuente la creación de granjas de cocodrilos, donde los exhiben, dicen adiestrar y hacen trucos con ellos, quedando demostrado luego de algunos terribles accidentes que los cocodrilos no son animales para jugar, y que deben ser respetados.

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Mitología: Creencias e historia sobre los cocodrilos

Existen muchas creencias e historias mágico-religiosas que involucran a este gran reptil en innumerables culturas y civilizaciones, a continuación te presentamos algunas de las más conocidas:

Mayas

En la ideología mesoamericana está relacionado con la fertilidad, controlaba las lluvias y por ende la productividad de la tierra. Además creían que el mundo reposaba sobre el tórax de un gran lagarto.

Azteca

Representaba el Cipactli o el lagarto negro, una terrorífica criatura del mar, era 50% cocodrilo y 50% pez, el único ser que existía al inicio de los tiempos, fue asesinado por el Dios Quetzalcóatl y con él crearon la Tierra.

Antiguo Egipto

Eran el blanco de la adoración de algunos y el miedo de otros. En lugares como Tebas y las cercanías del lago Moerisera era venerado como un animal sagrado, pues es la encarnación del Dios Sobek “el cocodrilo”, señor de las aguas, de la fertilidad, la vegetación, la vida y enemigo de todo lo malo, así como de otras divinidades que tomaron en algún momento la forma de este reptil.

La figura que representa a Sobek, es precisamente un hombre que luce una cabeza de cocodrilo. También suele relacionarse con la fertilidad. Era una costumbre embalsamarlo al morir. Sin embargo para la mayor parte de los habitantes de Egipto eran símbolo de muerte y terror, por los continuos ataques a las orillas del Río Nilo.

El cocodrilo y el chorlito

La relación basada en la cooperación de los organismos para sobrevivir recibe el nombre de simbiosis. En la naturaleza muchas y diferentes tipos de animales suelen asociarse para vivir, logrando un beneficio mutuo y evitando de esta forma perecer. Uno de los casos más sorprendentes de simbiosis en el reino animal es el de los cocodrilos y el chorlito.

El chorlito o pluvial es un ave de la familia Pluvianidae, su hábitat natural son las zonas húmedas donde abundan ríos, humedales y charcas de casi todo el continente africano.

Esta especie se encarga de limpiar todos los restos de los dientes de los cocodrilos, de una manera que resulta arriesgada a los ojos de cualquiera, pero que para el chorlito es habitual. El ave entra en la boca del reptil cuando este la tiene abierta y picotea entre sus afilados dientes, retirando restos y cualquier organismo que a la larga pueden causar algún daño en la boca del cocodrilo.

Es una relación que beneficia a ambos animales y que durante mucho tiempo les ha permitido  sobrevivir de mejor manera, el cocodrilo se evita infecciones y enfermedades en la dentadura y el chorlito obtiene la comida que requiere. Sin embargo la escena resulta un tanto inquietante, una pequeña ave justo en la boca de uno de los depredadores más temibles, con una mordida de casi dos mil kilos por cada centímetro cuadrado. Realmente es una escena increíble y fascinante.

De esta curiosa relación viene la famosa frase, “cabeza de chorlito” indicando a la persona que no posee ni una pizca de sentido común, igual que este arriesgado pájaro. (Ver articulo: El monstruo de Gila)

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