Las Polillas: características, alimentación, hábitat, y más

En este artículo hablaremos de las polillas, insectos que comúnmente se alimentan de materiales como ropa, papel, madera, entre otros; también hablaremos de sus características, de su alimentación, de su ciclo de vida, de su alimentación, de su hábitat y de muchas cosas más.

las polillas

¿Qué son?

La palabra polilla se utiliza para denominar a los insectos que se reproducen en ciertos alimentos o elementos, dentro de las viviendas como puede ser la ropa o los enseres. También se denominan polillas a todas las mariposas (lepidópteros) que tienen costumbres nocturnas, aunque no provoquen daños. El vocablo polilla proviene de el griego y significa: lepis: escamas; ptero: alas.

Aunque, comúnmente se usa el vocablo polilla para cuando se habla de las mariposas de hábitos nocturnos, una enorme cantidad de lepidópteros (mariposas) que no tienen una categoría taxonómica, pero se encuentran agrupados bajo el suborden Heterocera.

Las polillas son la gran variedad de mariposas de pequeño tamaño y de hábitos nocturnos, que en su estado larvario se comen los alimentos que se encuentran reservados o los muebles y los diferentes enceres de la casa, como prendas o papeles (libros). Las polillas se ubican en cuatro (4) familias que forman parte del orden lepidópteros: los tineidos, los pirálidos, los geléquidos y los tortrícidos, y algunas otras.

Otro animal que es igualmente interesante y además lidera a su propio reino es precisamente la abeja reina. Descubre todo sobre esta fascinante criatura, ingresando aquí.

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Características

Las polillas (nombre científico Tinea pellionella) presenta una coloración que va desde gris plata brillante hasta el marrón claro, también tiene pelos de un tono gris oscuro en la zona superior de la cabeza.​ Las polillas cuando llegan a ser adultos pueden medir entre 9 y 16 ml. Las alas delanteras son de un tono marrón canoso presentando una mancha grande, y ciertos puntos de color negro de menor tamaño, diseminados de manera indistinta.

Las alas traseras son rectas y presentan un tono de marrón pálido-gris. Las alas tanto las delanteras como las traseras se encuentran bordeadas por una fleco de vellos. Cuando las polillas se encuentran en su estado larvario consumen primordialmente elementos que contengan queratina (pelos y plumas). Las polillas se pueden llegar a convertir en plaga cuando consumen toda clase de tejidos (alfombras, tapizados, ropa de lana).

También puede llegar a consumir desechos, telarañas, nidos de aves (mayormente de la paloma doméstica), materiales de orinen vegetal que estén guardados y el papel tapiz. Se conserva dentro de una especie de estuche bastante apretado que elabora utilizando residuos (fibras y pelos).

Las polillas son una especie que se encuentra ampliamente extendida y comúnmente cohabita con los humanos, las polillas fueron las primeras especies de polillas que fueron reseñadas de forma científica. En ese entonces la gran mayoría de las polillas se colocaron dentro de un único género denominado Phalaena, pero ya existía el subgénero Tinea.

Ciertos científicos que estudiaron esta polilla, lo hicieron de manera equivocada, creían haber descubierto una nueva cepa que era desconocida para la ciencia y la reseñaron como una nueva especie, pero en la actualidad todas las especies se encuentran incluidas dentro del género Tinea.

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Nombre científico

Las polillas cuyo nombre técnico es Tinea pellionella, también es conocida como polilla portaestuche, polilla del estuche o también llamada polilla de la ropa, es una especie que pertenece a la familia Tineidae. El nombre científico Tinea pellionella tiene su origen en la palabra Tinea, nombre utilizado para los denominar a los microlepidópteros, y en la palabra pellionellus utilizado para lo referente a las pieles.

Esperanza de vida

Las polillas cuando alcanzan su estado adulto usualmente viven un tiempo muy corto. Posteriormente al colocar los huevos, las hembras llegan a vivir entre 3 y 16 días; los machos suelen vivir alrededor de 30 días. El tiempo que tarda en pasar de huevo a adulto puede ser muy variado, desde uno (1) a tres (3) meses, pero se puede llegar a extender a unos tres años o más.

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Clasificación

Existen gran cantidad de tipos de polillas, distribuidas en todo el mundo y éstas están adaptadas a las diferentes condiciones del hábitat donde se desarrollan. Dentro de un total de 120.000 especies que se conocen, existen unas pocas, que son las llamadas plagas y que llegan a convertirse en un problema.

En los hogares, usualmente son perjudiciales y esto se debe a que se alimentan de los tejidos, provocando daños irreparables en las prendas. Otras especies, se comen los alimentos que se encuentran almacenados. A continuación mencionaremos algunas de las especies más conocidas de las polillas:

La Plodia Interpunctella: pueden alcanzar un tamaño entre 1.6 a 2 cm con las alas extendidas. Las alas de estas polillas se presentan con un bronceado en la parte superior, y un tono más oscuro en la parte posterior, las cuales están cubiertas por vellos muy cortos. También conocida como la polilla de la papa, éstas consumen distintos alimentos que se encuentran almacenados.

las polillas

La Tineola Bisselliella: estas polillas son las llamadas polillas de la ropa. Apenas miden entre 7 y 8 ml de largo. Presentando un solo color en sus alas, que son de un tono color café con vellos alargados. Estas polillas se alimentan de diferentes tejidos.

Existen otras especies de polillas que pueden llegar a ser venenosas. Estas son las orugas de ciertos ejemplares como la: Hemileuca maia, megalopyge opercularis o saddleback. Esto es un mecanismo de defensa que evoluciona durante el crecimiento de las orugas. De esta manera se pueden defender de los predadores que tratan de lastimarla.

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Hábitat

Las polillas se pueden ver generalmente en las zonas con vegetación. Están en la capacidad de poder habitar en todos los continentes exceptuando en la antártica. Pero usualmente son más numerosas y variadas en los ambientes con climas tropicales. Existe gran cantidad de especies en prácticamente toda clase de ambientes, comenzando por los desiertos pasando por las montañas, inclusive en los pantanos y hasta las selvas.

Alimentación

Las polillas son una clase de insectos saprófagos, esto significa que consumen productos de origen orgánicos, por lo que puede llegar a transformarse en plagas. A medida que crecen se alimentan de diferentes materiales, esto dependerá de su especie. Pero es importante resaltar, que ciertas especies no consumen alimentos cuando son adulto, sino que se aplican a dar de comer a sus larvas. (ver artículo insectos venenosos)

Las polillas cuando se encuentran en estado larvario usualmente consumen tejidos que son de origen natural (como la lana, el cuero, entre otros) por unos tres (3) meses. Lo que en realidad llega a causar gran daño en nuestros enseres.

En relación a la alimentación de las polillas, existen algunas diferencias:

Las polillas de la ropa cuando son adultas no consumen alimentos. Son las larvas las que consumen toda clase de materiales como ropa, papel, harina entre otros. Cuando las vemos volando significa que se han devorado todo.

Tienen preferencia por los tejidos que son de origen animal.

Los abrigos, las cobijas y las alfombras que están hechas con lana son su alimento preferido, pero también son capaces de acabar con edredones, productos de origen natural. No les gusta mucho los productos sintéticos, aunque algunas veces pueden aceptar las mezclas y los tintes.

las polillas

Las polillas que usualmente aparecen dentro de nuestras viviendas, están las polillas cuya dieta está basada en harinas y cereales. Son las encargadas de apelmazar los distintos productos y dándonos un aspecto algo desagradable de los alimentos que mantenemos guardábamos.

Hay también una clase de polillas que consumen  madera; llegando a perforar o agujerear muebles y maderas viejas. Las personas que aman los muebles antiguos las conocen muy bien, y las pueden detectar por los agujeros pequeñitos que elaboran.

Existen ciertas especies que consumen el néctar de las flores y de los frutos y plantas. Por lo general, esta especie vive en jardines y de alguna manera colaboran con la polinización; este tipo de polillas no causan molestias, por lo que no hay que combatirlas.

Los expertos en agricultura atacan a las polillas que se presentan en los cultivos, porque las consideran plagas. Las larvas de estas polillas causan gran deterioro en los cultivos y evitan el desarrollo normal de los cultivos.

Hace poco tiempo, se reseñó una clase de polilla que provoca reacciones de tipo alérgicas severas. Esta polilla presenta una coloración negra y tiene gran número de pelos en su cuerpo, éstos son los que provocan los diferentes problemas de salud. Es muy importante proceder con cuidado cuando se eliminan; si las golpeamos con algún objeto, éstas liberan sus escamas que son las que tienen histamina, que es lo que origina las alergias.

Reproducción

las polillas

La reproducción sexual de las polillas es ovípara. Realizan la copulación y colocan los huevos en uno (1) o dos (2) días. El tiempo de incubación de los huevos es de cuatro (4) a diez (10) días si es en verano. En la época de invierno puede llegar a variar de entre una (1) a tres (3) semanas, esto va ha depender tanto de la temperatura como de la humedad de el medio ambiente. (ver artículo clasificación de los insectos)

Ciclo de vida

Las polillas se desarrollan por medio de una metamorfosis llevando a cavo algunas fases como son: huevo, larva (que es la polilla que conocemos), pupa y adulto.

Los Huevos: la hembra coloca los huevos sobre algunos tejidos u otras posibles fuentes de alimento, coloca entre 35 a 50 huevos, que van a eclosionar entre los cuatro (4) a los siete (7) días siguientes. Se pegan a los distintos materiales con una secreción pegajosa.

Las hembras después de que han completado la puesta mueren. Cada puesta de huevos, va a producir un número de larvas que será suficiente.

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La Larva: cuando está madura puede medir 1 cm más o menos; es de color blancuzco, exceptuando la cabeza y de la parte dorsal que presentan una coloración marrón. Solamente la larva de la polilla es la causante de los daños a los tejidos.

Consume principalmente los materiales que tienen queratina, como son las plumas, la lana, los animales muertos (disecados), los cueros, el cáñamo, el tabaco, las semillas de lino, las almendras, el  azafrán, entre otros. Las larvas pasan por 5-11 estados, y pueden vivir de treinta (30) a noventa (90) días, dependiendo de las condiciones del medio ambiente (humedad, temperatura) y de la cantidad de alimento que tengas a disposición.

Las larvas cuando recién eclosionan, pueden entrar por agujeros que tienen un tamaño de 1,5 ml. aproximadamente de diámetro. Las larvas fabrican un tipo de tubo o cubierta llamado estuche, que pocas veces está elaborado con las fibras que consigue de su alimento. Sienten una favoritismo especial por las fibras que no están limpias, que tienen restos de sudor, de orina, de alimentos, entre otros. Cuando las larvas son molestadas o sienten peligro se guardan dentro de su estuche.

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La Pupa: la pupa es la larva madura, esta elabora un saco o estuche que está cerrado, y va a permanecer dentro de el entre 9 a 20 días. Previamente a esta fase, la larva se desplaza a sitios donde se puedan resguardar. Por lo general se ubican en los techos, en las paredes o sitios donde se sientan protegidos, siempre cerca del material que se encuentra infestado.

Los Adultos: miden de 1 a 1.4 cm de largo, siendo los machos de menor tamaño que las hembras; son insectos que pueden volar y llegan a vivir de 3 a 8 días. Presentan las alas de color canela o marrón claro, tienen tres (3) manchas un poco más oscuras en las alas delanteras, pero algunas veces no se pueden percibir. Las polillas cuando están en la fase de adulto, no consumen alimentos y viven únicamente con la finalidad de aparearse y de poner huevos.

Los machos, son voladores muy activos, éstos buscan a las hembras que se mantienen estáticas. Las hembras viven mucho más que los machos. Los adultos localizan espacios diminutos como grietas o aberturas para ubicar el lugar idóneo para depositar los huevos. Las polillas, no sienten atracción por la luz; son insectos de costumbres nocturnas y no causan daños a los productos que se encuentran almacenados.

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Amenazas

Las polillas como todos los insectos tiene amenazas que las atacan, tanto de día como de noche. Dentro de las viviendas son atraídas por la luz. Que provoca una desorientación de manera que ellas no conocen la dirección de su destino con exactitud.

Dentro de la naturaleza su principal amenaza es el zorro y las gaviotas. El zorro es capaz por medio de su olfato de descubrir los lugares donde se ocultan las polillas. Las gaviotas pueden visualizar a la distancia donde se encuentran ubicadas las polillas, y atacarlas de manera inmediata.

¿Son nocturnas?

Las polillas se encuentran en la vida de los seres humanos. Con cierta frecuencia las podemos ver volando en lugares donde hay armarios y guardarropas; inclusive algunas vuelan durante la noche, porque son insectos por lo general de hábitos nocturnos, tratan de evitar la luz y se suelen desarrollarse en sitos con poca iluminación.

Según estudios realizados en universidades de Estados Unidos, las polillas cumplen una función ecológica importante, pero que la mayoría de las veces no se toma en cuenta; que es el llevar el polen de las flores a largas distancias en medio de la oscuridad. (ver artículo insectos beneficiosos)

Este estudio dio como resultado que las polillas realizan un trabajo complementario durante la noche, al trabajo que realizan las abejas durante el día y de otros insectos que son polinizadores, esto sugiere que tener plantas que pueden ser polinizadas por polillas durante la noche y por las abejas durante el día pueden presentar algunos beneficios, como evitar la endogamia entre las plantas (esto significa evitar la autopolinización).

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Daños que causan

Los daños que provocan las polillas con mucha frecuencia son sobre artículos de adorno, y sobre los artículos que no se encuentran almacenados de forma correcta. La cantidad de daño que causan las larvas, se encuentra vinculado con la cantidad de tiempo que se mantienen en las diferentes localizaciones.

Se pueden ubicar agujeros, que presentan patrones no regulares, usualmente en áreas ocultas o que se encuentran aisladas como pueden ser: las grietas, los muebles con tapicería, los puños, las mangas o los cuellos de los trajes o de las camisas. En algunas ocasiones, se pueden ver agujeros regulares, parecidos a los que realiza una engrapadora en un papel o tela. (ver artículo insectos comestibles)

¿Las polillas comen la ropa?

Las larvas de las polillas de la ropa consumen primordialmente productos como: la lana, las pieles o cueros, las plumas o la seda, que tienen queratina, ésta es una proteína que elaboran los seres vivos, por lo que se puede encontrar en esos tejidos.

Las larvas se alimentan durante mucho tiempo, este está relacionado directamente con la humedad, la temperatura y el alimento a disposición, puede variar entre más o menos un mes hasta los dos años. Cuando alcanzan un (1) cm de largo preparan el capullo.

Dentro del capullo se convierten en adultas y sale ya con sus alas, de un tamaño de 8 ml y de color marrón dorado. Siendo adultas pueden llegar a vivir unos tres meses. No son fáciles de observar, puesto que usualmente no vuelan hacia la luz, ellas tienen especial preferencia por la oscuridad.

las polillas

¿Cómo detectarlas en casa?

Las polillas de la ropa, no sienten particular atracción por la luz, por el contrario ellas prefieren sitios oscuros para resguardarse. Cuando se presentan polillas adultas en los lugares en los que se almacena la ropa es una señal que que existe una infección.

Cuando se trata de las polillas de la harina, los alimentos que son infectados por las larvas mostrarán sacos. Las polillas adultas usualmente vuelan en forma de zigzag dentro de los armarios o de los cajones donde se encuentra guardado el alimento. En las cocinas, por ejemplo, se les ve por las paredes o los techos.

¿Cómo eliminarlas?

Cuando se encuentran mucha cantidad de polillas esto significa que se encuentran repartidas por la casa. Estos pequeñísimos insectos usualmente pasan desapercibidos cuando no existan grandes cantidades.

Se pueden tomar algunas medidas para prevenir que las polillas se introduzcan en tus pertenencias:

  • Se recomienda guardar la ropa sin manchas y limpia.
  • Es recomendable poner la ropa en bolsas plásticas o en gavetas de plástico que cierren herméticamente.
  • Se pueden utilizar productos químicos antipolillas: que resultan ser muy efectivos para el cuidado de las prendas de estación.
  • Se puede usar el aceite de laurel como repelente, se frota la madera de manera preventiva para prevenir los daños que causa la polilla.
  • Guardar la ropa limpia y seca, preferiblemente en lugares con temperatura fría.
  • Guardar los granos, los tomates y la harina, que no se va a consumir de inmediato, secos y en un lugar con temperatura fría.
  • Las polillas también consumen ropas que se no han lavado o que hace mucho tiempo que no se usan.

las polillas

Es recomendable botar las prendas, de manera inmediata, que fueron atacadas por las polillas. Porque como se dijo anteriormente, las polillas suelen colocar sus huevos en los tejidos de los que se ha alimentado con antelación.

Diferencias entre las polillas y las mariposas nocturnas

Vamos a enumerar las diferencias que existen entre estos dos insectos:

Las Polillas: 

las polillas

-Están en la capacidad de elegir a su compañero para toda la vida a través del sentido del olfato.

-También por su excelente olfato puede encontrar el alimento.

-Se alimenta de la misma forma que la mariposa.

-Las polillas sufren la misma metamorfosis que las mariposas: huevo, larva, pupa (oruga), adulto.

-Poseen un desarrollado sentido del oído, que les permite estar atentas a lo que ocurre a su alrededor.

-Las polillas reposan con las alas abiertas o desplegadas. También usan el movimiento para mantener el calor.

-Cuando llegan a la etapa adulta, gran cantidad de polillas consumen alimentos producidos por el hombre, como son las harinas y los cereales.

Las mariposas nocturnas:

las polillas

-Las mariposas nocturnas eligen su pareja para la reproducción.

-Esta especie de mariposa tienen la capacidad de oler las hojas de una planta.

-Cuando están en la fase de orugas se encuentran donde haya materia vegetal.

-Llega un momento en que la oruga se oculta en un sitio apartado y es ahí donde se inicia su transformación a crisálida.

-Las mariposas nocturnas son sordas no tienen la capacidad de percibir sonidos.

-Las mariposas nocturnas usualmente descansan con las alas cerradas.

-Están activas durante el día.

-Cuando llegan a la fase de adulto se alimentan a través de su probóscide.

-Las mariposas nocturnas presentan colores opacos y oscuros.

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