El Saltamonte: características, reproducción, taxonomía, y más

En este artículo hablaremos del saltamonte, conocido también con el nombre de chapulín, hablaremos también de sus características, de su hábitat, de su ciclo de vida, de su alimentación, de su reproducción y algunas cosas más.

el saltamonte

El Saltamonte ¿Qué es?

El saltamonte es un insecto herbívoros, caelíferos o celíferos (suborden Caelifera) que forman parte de este suborden que se ubica dentro del orden Orthoptera, también llamados chapulines, charates, langostas o sanagustines.

La diferencia que existe con el otro suborden de los ortópteros (suborden Ensifera), radica en que las antenas de los saltamontes son menos largas y que presentan menos cantidad de artejos, inferior a 30 (partes articuladas que conforman las extremidades).​ Son insectos cuya alimentación esta basada en el consumo de vegetales, algunos especies llegan a ser plagas serias para la agricultura.

El saltamonte tiene las patas posteriores largas y fuertes, adaptadas para poder saltar. Por lo general tienen una especie de alas, pero únicamente las alas posteriores son membranosas y le otorgan la capacidad de volar, en cambio las alas de delante son coriáceas y no son de utilidad para el vuelo. Las hembras son más grandes que los machos.

Algunas especies de saltamontes emiten sonidos que pueden ser escuchados por los seres humanos, este sonido se genera cuando frotan los fémures en contra de las alas o del abdomen, o también el golpeteo de las alas durante el vuelo. Poseen órganos auditivos, que están ubicados a los lados de la primera sección del abdomen.

Los ortópteros que tienen las antenas bastante largas (más largas que su cuerpo), forman parte del otro suborden Ensifera; también se diferencian por la estructura del ovipositor, por la ubicación del órgano auditivo y la manera en que emiten sus sonidos tan característicos.

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Taxonomía

La clasificación que se realiza en categorías taxonómicas para los seres vivos, se siguen usando para poder identificarlos; este sistema los agrupa en distintas categorías y subcategorías, hasta poder llegar a el nombre científico que los determina.

El saltamonte pertenece a el reino Animalia y es un artrópodo (que tiene patas articuladas); forma parte de la clase de Insecto, del orden Orthoptera (palabra que significa alas rectas o derechas); del suborden Caelifera (que significa portador del cincel, refiriéndose al oviscapto, órgano que sirve para abrir agujeros que poseen las hembras).

Nombre científico

Los saltamontes, llamados también comúnmente chapulines, sanagustines, el nombre científico es Orden Orthoptera viene de la palabra griega orthos, y pteron alas, significa alas rectas.

Este orden se divide en dos subórdenes:

Ensifera (significa portador de espada) en este suborden se ubican: los grillos, esperanzas, chapulines verdes, insectos hoja y caras de niño.
Caelifera (significa que porta el cincel) en este suborden están: los chapulines, saltamontes y las langostas de antenas cortas. Su nombre se relaciona a el papel que tiene el ovipositor, para realizar huecos en el suelo para colocar sus huevos.

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Características

En la naturaleza hay más de 10.000 especies de saltamonte. Si le agregamos a esta cantidad los grillos y los grillo topos, sobrepasan las 20.000 especies de ortópteros. Estos animales son muy similares entre ellos, los grillos presentan un aspecto más gordito que los saltamontes. Los grillos comúnmente miden entre  8/4 y 7/8 pulgadas de longitud, usualmente son de color marrón y con tres franjas de color amarillo claro que se ubican por encima de su cabeza.

Los saltamontes presentan colores menos vistosos (son colores crípticos, que les permite camuflarse), colores verdes o marrones, tonos negros o amarillos, con algunas manchas o con tonos más uniformes, que se parecen a la vegetación o a el suelo donde habitan. El saltamonte de campo presenta un tono café oscuro o negro, y puede llegar a medir hasta unos 2,55 cm de longitud. (ver artículo insectos venenosos)

El saltamonte presenta un aspecto mimético, que le sirve como mecanismo de protección contra sus predadores, porque cuando se encuentra en el suelo no es fácil de detectar. El tamaño es también una de las mayores desigualdades que existen entre los saltamontes y los grillos, existes algunos los saltamontes que escasamente miden unos ml de largo, pero también hay otras especies que pueden llegar a medir hasta 15 cm de longitud.

Como todos los insectos, los saltamontes presentan respiración traqueal y respirando por medio de los espiráculos que tienen esparcidos a lo largo de su cuerpo. Los saltamontes poseen la cabeza de forma triangular.

Los ojos de los saltamontes, se encuentran constituidos por un grupo de ojos pequeños que se encuentran coordinados entre ellos para lograr formar una imagen total. Las antenas las utilizan para el sentido de orientación y para localizar cualquier peligro que les aceche. Con las antenas, también pueden oler los alimentos y distinguir sus sabores, los saltamontes son más sensibles a la humedad y a el calor.

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El cuerpo del saltamonte se divide en 3 partes: cabeza, tórax y abdomen. El abdomen se encuentra dividido en 3 partes llamadas: protórax, mesotórax y metatórax, y de cada una de estas partes salen dos (2) patas. Como todo los insectos, el saltamontes posees 3 pares de patas, que a su vez están divididas 3 partes llamadas: fémur, tibia y tarso.

Las patas traseras de los saltamontes son más corpulentas y fuertes, éstas son más grandes y están adaptadas para que pueda realizar grandes saltos, esto sucede cuando hace un movimiento brusco de distensión. En comparación de los otros dos pares de patas, estas son mucho más delgadas y solamente facultan al saltamonte a desplazarse por el suelo.

Por la velocidad de sus saltos los saltamontes logran eludir a gran cantidad de enemigos. Al inicio del abdomen, los saltamontes presentan un tímpano externo que es visible que le permite, entre otras cosas, oír el sonido que producen los otros ejemplares de su especie. Otra característica que presenta el abdomen del saltamonte, es su flexibilidad que les deja respirar, copular y deponer huevos, esto se debe a las membranas flexibles que conforman el abdomen.

El saltamonte es un ortóptero, cuyo significado es alas rectas. En verdad, son las alas externas las que se encuentran endurecidas (se les dice que son coriáceas) que sirven para proteger a las alas internas que son membranosas. El par de alas externas presentan una coloración similar a el medio ambiente donde se desarrolla y, a parte de cumplir una función de protección a las alas interiores, resultan ser un buen camuflaje.

El par de alas interiores son de mayor tamaño que las alas exteriores y les permite volar, y también le sirven para comunicarse con los miembros de su misma especies, porque son de colores muy vibrantes (como amarillo, rojo o azul) y también sirven como una señal para los demás saltamontes, cuando se encuentran bien extendidas durante el vuelo.

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Las alas interiores les permite a los saltamontes volar, pero por lo general, no están en capacidad de transitar largas distancias. Solamente son buenas voladoras, ciertas langostas migradoras, como por ejemplo las langostas del desierto Schistocerca gregaria o la Locusta migratoria.

La explicación de por qué la gran mayoría de los saltamontes no están en capacidad de realizar vuelos largos, es debido a que gran cantidad de especies de saltamonte poseen las alas pequeñas (ejemplo el Pezotettix giornai) o inclusive no poseen alas. (ver artículo clasificación de los insectos)

Aunque la gran mayoría de los saltamontes no pueden realizar largos vuelos, estos son suficiente para escapar de las amenazas. El salto resulta ser otro mecanismo de defensa para escapar, y es previo al vuelo, por lo que estos dos mecanismos se encuentran estrechamente relacionados.

Los saltamontes tienen una fila doble de espinas que van desde la tibia hasta las patas traseras (esta parte es más delgada que el fémur), deslizando esta contra el fémur, los saltamontes generan algunos sonidos con la finalidad de atraer a las hembras. Durante los días con temperaturas más altas, los saltamontes macho difunden sus diferentes sonidos para asustar a los otros machos.

Otra forma de comunicación entre los saltamontes, adicional a los sonidos, son los colores llamativos de sus alas que se extienden cuando realizan sus cortos vuelos.

Dimorfismo sexual

Una de las diferencias entre los saltamontes hembras y los machos, es que las hembras usualmente son menos llamativas (presentan colores más opacos) que los machos, las hembras también presentan alas pulidas; son de menor tamaño que el macho y tienen en la parte final del abdomen un apéndice que les facilitará el colocar los huevos en el interior de la tierra.

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Ciclo de vida

El saltamontes experimenta una fase de conversión o de mutación por medio de unas 4 a 10 mudas, dependiendo de la especie. Durante su metamorfosis, el saltamonte pasa por 3 estados: huevo, ninfa y adulto.

El Huevo: en la época de verano y a inicio de el otoño el saltamonte hembra coloca un gran número de huevos en la tierra. Algunas especies usualmente están inactivas durante el invierno; el período de incubación es de más o menos unos 15 días.

La Ninfa: la fase de ninfa, tiene mucho parecido con la fase adulta, pero usualmente son de un tamaño menor y no tienen alas. En esta fase la dieta preferida son los pastos y las hierbas (vegetación ligera). Esta fase durará de 30 a 90 días, dependiendo del clima, y de la temperatura del medio ambiente donde se desarrolle.

El Adulto: el saltamonte en su fase de ninfa pasa a la fase adulta muy lentamente, llegando a alcanzar, más o menos unos 2,5 cm de largo. El macho llega a desarrollar alas acopladas para emitir sonidos intensos, y de esta forma llamar la atención de la hembra; ésta por su parte genera el ovopositor para poner los huevos. Esta fase de adulto puede durar entre 2 y 3 meses.

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Esperanza de vida

El saltamonte como la mayoría de los insectos, no presentan una perspectiva de vida muy extensa, un saltamonte  puede llegar a vivir unos seis (6) meses sin ningún problema, esto siempre que las condiciones del clima sean las idóneas en relación a la temperatura y humedad, y que tengan a disposición el alimento necesario para subsistir.

Hábitat

Los saltamontes tienen la capacidad de habitar en cualquier lugar de el mundo, pero en las regiones tropicales del planeta es donde abundan estos insectos.

La clase de vegetación, el clima y la tierra son los factores que van a determinar la cantidad de ejemplares de cada especie, pero principalmente, los saltamontes son insectos que pueden vivir en hábitats muy diferentes. En realidad si el medio ambiente le proporciona abundante alimento y un lugar ideal para poner sus huevos, es ahí donde vivirá.

Alimentación

El saltamonte es un insecto herbívoros, que consumen más que todo hierba, pero también puede consumir hojas y frutos. Solamente ciertas especies son omnívoras, esto significa que además de hierba pueden comer otra clase de insectos, esto ocurre solo en caso de falta de alimento. (ver artículo insectos beneficiosos)

El saltamonte selecciona cuidadosamente la comida previamente a consumirla, la prueban por medio de sus antenas que tienen papilas gustativas. Poseen unas  mandíbulas muy poderosas, por medio de ellas trituran de forma muy fina los alimentos antes de tragarlos.

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Alimentación en cautiverio

Los saltamontes son la mayoría de las veces la base de la alimentación de los reptiles exóticos o en cautiverio, para tener comida suficiente, se pueden criar saltamontes. Si cuidamos la alimentación de los saltamontes, estamos de alguna manera garantizando la alimentación de nuestros reptiles (mascotas), asegurándonos de que por medio de los insectos reciban los nutrientes (vitaminas y minerales) adecuados para mantener un correcto estado de salud de nuestra mascota.

El saltamonte se alimentan utilizando todos los recursos que tiene a disposición, por lo que su dieta en cautiverio no resulta muy difícil. Le podemos dar verduras y hortalizas, algunos cereales, frutas y hasta pan. También es una buena opción ofrecerles raciones con pienso para mascotas, que le aportan buena cantidad de proteínas.

Es muy importante que todas las verduras se encuentren frescas y muy bien lavadas, para que contengan los nutrientes que necesitan nuestras mascotas y estén libres de pesticidas y sustancias que no le agradan al organismo.

Reproducción

El saltamonte produce un espermatóforo, esto quiere decir, que elabora una estructura que tiene los espermatozoides, que usa como sistema para la transmisión del esperma, por medio de éste los espermatozoides son colocados dentro de la espermateca que tiene la hembra.

Debido a la presencia de esta estructura, en el saltamonte y en otros ortópteros, los espermatozoides no se introducen de manera directa en los genitales de la hembra, sino que estos son introducidos habitualmente, durante la copula o poco antes, por medio del espermatóforo.

En el saltamonte el espermatóforo es pequeño, con forma de tubo, una especie de conducto provisional por medio del cual los espermatozoides que se encuentran en el saco eyaculador del macho se dirigen a la espermateca de la hembra, y se divide en dos cuando termina el apareamiento. El saltamonte es un insecto que tiene reproducción ovípara, es decir que coloca huevos en la tierra gracias a su ovopositor.

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La puesta de los huevos de los saltamontes, se realiza por medio del ovipositor, esta puesta habitualmente se lleva a cabo en el suelo y muy raras veces en plantas, y no colocan los huevos de forma aislada. Para poder colocar los huevos, la hembra del saltamonte penetra el suelo con una parte de su abdomen, porque el ovopositor funciona como una barrera.

Los saltamontes son insectos hemimetábolos porque presentan una metamorfosis incompleta, esto quiere decir, que no pasan por la fase de pupa y las larvas se convierte de manera directa en adulto. Es decir, que las crías que llaman larvas o ninfas son muy similares a los adultos. Claro, es obvio que son más pequeños en relación al tamaño, no poseen alas y no han desarrollado todavía el sistema reproductor.

Cuando el saltamonte llega a la fase de adulto, posee alas funcionales y de manera inmediata se despoja de las membranas que lo conectan al huevo. Es en este momento que está preparado para enfrentarse a los predadores.

Los saltamontes no se reproducen de forma inmediata cuando llegan a la fase de adulto, una vez alcanzada ésta edad, la reproducción se tarda unas dos (2) semanas hasta que la hembra logra tener el peso adecuado y se hayan madurado los huevos.

Se pueden ver los saltamontes en su fase de adultos, a partir del mes de mayo (nacen entre los meses de abril y mayo) hasta llegar al mes de septiembre, éste es el instante en que mueren, posteriormente a la reproducción.

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Comportamiento

Básicamente el saltamonte es un insecto de costumbres diurnas, pero cuando se modifican algunas condiciones con respecto a la temperatura, se convierten en insectos de costumbres nocturnas.

Cuando cae la noche, la gran mayoría de los saltamontes se resguardan en escondites para poder reposar, pero también se pueden mantener inactivos dentro de los escondites durante el día cuando la temperatura no es favorable (como los días nublados o lluviosos). Cuando amanece, el saltamonte va a requerir de baños de sol para activarse.

Para protegerse de el frío cuando cae la noche, el saltamonte se resguarda en medio de la hierba o entre los arbustos. En las regiones del planeta donde el calor es extremo, como por ejemplo en grandes áreas de Australia donde se sobrepasan usualmente los 50ºC durante el verano, el saltamonte presenta algunos recursos para prevenir las horas de más calor. Se colocan sobre las plantas para que la misma vegetación les proporcione un poco de sombra.

Migraciones

Ciertas especies de saltamonte realizan grandes migraciones. Esta circunstancia se presenta cuando se aglomeran gran cantidad de individuos en la misma área. Con la falta de alimento, el organismo del saltamonte libera una cantidad de feromonas que aumentan la movilidad de las alas para que de esta forma, los individuos puedan movilizarse por medio del vuelo, a otros sitios y de esta manera evitar la competencia por el alimento.

Existen ciertas, como por ejemplo la Locusta migratoria y la Schistocerca gregaria, que son capaces de desplazarse en enjambres multitudinarios, llegando a reducir al mínimo las cosechas. (ver artículo insectos comestibles)

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Depredadores del saltamonte

El saltamonte forma parte de las recetas culinarias en algunas culturas en el mundo, la lista de las especies de insectos es muy larga, porque estos insectos son una fuente de nutrientes, esto se debe a su alto contenido de proteínas y a su bajo porcentaje de grasas, transformándolos en un bocado apetitoso para otros predadores.

El saltamonte pueden llegar a ser un excelente alimento tanto para aves, como para reptiles, peces, anfibios y hasta para ciertos mamíferos pequeños, entre los que están: la zophoba, el tenebrio, y la cucaracha, existe una larga lista de enemigos del saltamonte.

En la lista de las aves que consumen insectos están: el canario, el petirrojo, el ruiseñor, la golondrina, el jilguero, el  pájaro carpintero, el búho real, el turpial, el colirrojo, el calandria, el cardenal entre muchos otros. Esta clase de aves requieren un alto porcentaje de proteínas diarias necesitan para conseguir las vitaminas A, B1 y B12 esenciales para lograr una vida sana.

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Las aves si no cubren sus necesidades de proteínas podrían sufrir debilidad y ciertas enfermedades, porque las proteínas no se encuentra en los productos de origen vegetales, como por ejemplo las semillas, es por eso que constantemente buscan variedad en su dieta alimenticia.

Por otra parte están los reptiles que consumen saltamontes, los reptiles tienen preferencia por alimentos vivos, porque el movimiento es un estimulo para su apetito y además los conserva activos durante la cacería para conseguir el alimento.

Entre otros predadores del saltamonte están: los dragones barbudos, los camaleones, los geckos, los anolis, los basiliscos, las salamancas, la serpiente verde, los varanos y algunos otros.

Entre los anfibios que pueden llegar a ser predadores del saltamonte están: las ranas, los ajolotes, los tritones, los  sapos, las salamandras y otros más.

Entre los mamíferos, que son de tamaño pequeño y que tienen un hocico alargado y dientes afilados que les permite realizar perforaciones en el exoesqueleto de los insectos de los cuales se alimenta, se encuentran los murciélagos, el oso hormiguero, y otros como: los erizos, las musarañas, los topos.

Los peces también pueden ser predadores del saltamonte en especial los peces que habitan en agua dulce, los peces que más destacados en el consumo insectos son: todas la variedad de especies del pez ciclido, el Pez Betta, la piraña, la mojarra, el pez hacha y algunos más.

En lo último de la lista están los artrópodos que son predadores especializados en presas vivas; dentro de éste género están incluidos los insectos, los arácnidos, los crustáceos. Los artrópodos que más se destacan por consumir saltmontes son: las tarántulas, el escorpiones emperador y la mantis religiosa.

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Simbología

El saltamonte tiene una simbología bastante grande y arraigada en algunas culturas antiguas. La cultura china considera al saltamonte como un insecto con mucho simbolismo, era usado en tres (3) aspectos; es decir, que era un triple símbolo que para ellos representaba la vida, la muerte y la resurrección al mismo tiempo.

Como su hábitat natural se encuentra en la región sur del continente europeo, estas tierras se encuentran envueltas de tréboles y alfalfa, relacionan al saltamonte con todo lo cotidiano, porque el saltamonte es conocido como un insecto familiar y que está cargado simbolismos, es importante destacar que también relacionan al saltamonte con el azar.

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El canto del saltamonte tiene un significado que es un emblema, porque cuando canta está advirtiendo de un posible riesgo inminente.

Además, tenemos las distintas creencias en Centroamérica, donde asocian a el saltamonte a sus antepasados, que regresan a visitar su tierra. Se piensa que posee un significado de ultratumba que es muy simbólico.

El sonido

El sonido que emite el saltamontes es común oírlo en los campos, según la Real Academia Española (RAE) lo han llamado grillar, aunque realmente este canto sea un sonido estridente, que solamente los producen los ejemplares machos, se debe a el frote de las patas anteriores con las patas posteriores.

Una de estas patas tiene una hilera de pequeñísimas espinas o protuberancias y la otra presenta una cresta rígida, llegando a producir el sonido característico del cortejo sexual de los machos hacia las hembras.

Este mecanismo se genera por la presencia de una estructura que tiene un borde muy bien definido, qué tiene forma de raspador que se mueve sobre un área, llegando a crear pequeñas ondulaciones. Para presentar una similitud, es como cuando se coloca la púa de un fonógrafo encima de un disco de vinilo.

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El saltamonte emite este singular sonido para llamar la atención de su posible pareja sexual; los machos son los únicos que tienen la capacidad para producir dicho sonido, logrando que sea un excelente mecanismo de atracción.

Presentando un incesante y al mismo tiempo melodioso canto, el saltamonte macho con este sonido llama la atención de sus compañeras para poder aparearse.

Es muy interesante conocer que cada especie emite un canto que es característico, en ciertas especies las hembras pueden intentar emitir sonidos estridentes pero la intensidad es muy baja, en otras especies no existe la estridulación en ninguno de los dos sexos.

El tono de este canto va a depender de la cantidad de espinas o protuberancias y de la intensidad que tenga la frotación realizada por las patas, cuando se sienten en peligro, tienen la capacidad de modificar la orientación del sonido, para hacer ver que se encuentra a una mayor distancia de la que en realidad se encuentra.

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Categorías Insectos

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